William Bell (fotógrafo)

William H. Bell (1830-28 de enero de 1910) fue un fotógrafo estadounidense naturalizado inglés, más activo en la segunda mitad del siglo XIX. Es recordado por sus fotografías que documentan enfermedades de guerra y heridas de combate. Muchas de estas imágenes fueron publicadas en la historia médica y quirúrgica de la Guerra de la rebelión, así como sus fotografías de los paisajes del Oeste tomadas como parte de la expedición de George Wheeler en 1872. En sus últimos años escribió en varias revistas fotográficas, publicando artículos sobre diferentes técnicas y procesos fotográficos, incluido el de la placa seca.

Bell nació en 1830 en Liverpool, Inglaterra, pero emigró de niño a los Estados Unidos con sus padres. Después de la muerte de sus padres debido a una pandemia de cólera, fue criado por una familia cuáquera en Abington, Pensilvania, no lejos de Filadelfia. En 1846, con el estallido de la Guerra México - Estados Unidos, Bell llegó a Luisiana y se unió al sexto Regimiento de infantería. Después de que la guerra terminó en 1848, Bell regresó a Filadelfia y comenzó a trabajar en el estudio de dagger de su yerno, John Keenan. En 1852 abrió su estudio personal en Chestnut Street, y desde ese momento llevó a cabo este trabajo en los suburbios de Filadelfia por el resto de su vida. En 1862, tras el estallido de la Guerra Civil, Bell se alistó en el Primer Regimiento de Voluntarios de Pensilvania, y tomó parte en las batallas de Antietam y Gettysburg. Después de la guerra, Bell fue contratado por el Museo Médico del Ejército (ahora el Museo Nacional de Salud y medicina) en Washington, D. C. , como fotógrafo jefe. Pasó la mayor parte de 1865 fotografiando soldados con diversas enfermedades, lesiones y amputaciones. Muchas de estas imágenes fueron publicadas en el libro Historia Médica y quirúrgica de la Guerra de la rebelión. También hizo retratos de dignatarios que visitaban el museo, y fotografió los campos de batalla de la Guerra Civil. En 1867, regresó a Filadelfia, donde compró la firma de James McClees. En 1872 Bell reemplazó al fotógrafo Timothy H. O''Sullivan en la expedición del Censo de George Wheeler, que estaba a cargo de la topografía de las tierras estadounidenses al oeste del meridiano centésimo. Durante la expedición, utilizó cámaras de gran formato y estereoscópicas, y fotografió varios paisajes de áreas relativamente inexploradas de la cuenca del Río Colorado en Utah y Arizona. Experimentó en esta coyuntura con el proceso de la placa seca, del que más tarde se convertiría en un experto. Después de la expedición, Bell regresó a su estudio en Filadelfia, y expuso su trabajo en la exposición del Centenario de 1876. Después de la exposición, vendió su estudio de Chestnut Street a su yerno, William H. Rau. En 1882, Bell fue contratado por la Marina de los Estados Unidos como fotógrafo para la expedición Transit of Venus. Mientras viajaba a la Patagonia, donde se observó el paso de Venus, Bell capturó una serie de imágenes del Jardín Botánico en Río De Janeiro, Brasil. Bell pasó gran parte de sus últimos años trabajando en el estudio y escribiendo artículos técnicos para revistas como Photographic Mosaics y Philadelphia Photographer. Sin embargo, viajó a Europa en 1892 para fotografiar pinturas para la Feria Colombiana de Chicago. Murió en su casa en Boston Avenue en Filadelfia el 28 de enero de 1910, después de una larga enfermedad. No solo el yerno, sino también los dos hijos de Bell, Sargent y Louisa, fueron fotógrafos muy activos; el otro hijo, Henry, trabajó como grabador.

En sus seis décadas de carrera, Bell utilizó todos los procesos fotográficos más conocidos de la época, incluyendo el daguerrotipo, el desarrollo del colodión, las impresiones de clara de huevo, las estereoscopias y las primeras películas. Fue considerado un pionero de la losa seca y los procesos para crear vidrio de proyección para Linterna Mágica. Experimentó con la fotografía nocturna, usando alambre de magnesio para la iluminación. Escribió artículos técnicos sobre temas como emulsiones de gelatina, el uso de pirogalol para recuperar oro de los residuos de procesamiento y el desarrollo de placas isocromáticas. Para sus fotos de la expedición de Wheeler, Bell utilizó dos cámaras: un gran banco óptico (280 mm x 200 mm) para paisajes y un gran formato (200 mm x 130 mm) para estereoscopias. Utilizó procesos de colodión, tanto húmedos como secos, y sus fotografías se caracterizan por un primer plano oscuro con elementos que se iluminan cada vez más a medida que aumenta la distancia. Los monumentos y lugares más importantes fotografiados por Bell incluyen el Gran Cañón, El Cañón de mármol, el río Paria (afluente del Colorado); en Utah, el monte Nebo y el asentamiento Mormón primordial de Mona. El trabajo de Bell se exhibió en la Feria Mundial de Viena y la Exposición Industrial de Louisville en 1873, y en la exposición Centennial en 1876. Sus fotografías están ahora incluidas en las colecciones del Smithsonian, el Museo Nacional de Salud y medicina, la Biblioteca del Congreso y la casa George Eastman.

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