Uranio empobrecido

El uranio empobrecido es un subproducto del proceso de enriquecimiento de uranio. La mezcla de 235 U y 238 U, con mayor enriquecimiento en 235 U de la concentración natural (0,7110%), constituye el uranio enriquecido utilizado como combustible en las centrales nucleares y como detonador principal en las armas nucleares. El material restante del proceso consiste principalmente en 238 U, que tiene una actividad menos específica que el uranio natural. El término es una traducción del inglés depleted uranium, que a veces se traduce en argot con el término depleted uranium. El tercer isótopo natural del uranio (234 U) a su vez se concentra en uranio enriquecido y se dispersa en uranio empobrecido. La extracción, a partir del uranio contenido en minerales naturales, se lleva a cabo de varias maneras, y el resultado final es un producto en el que el porcentaje de 235 U es menor que en el material original (va de 0.7110% a 0, 25 - 0, 4%). De 12kg de uranio natural se obtienen aproximadamente 1kg de uranio enriquecido al 5% de 235 U y 11kg de uranio empobrecido. Casi todo el uranio empobrecido (alrededor del 95%) se almacena en forma de hexafluoruro de uranio (UF 6), en cilindros almacenados al aire libre, para evitar el peligro de acumulación de ácido fluorhídrico en caso de accidentes.

En el actual ciclo del combustible nuclear, a partir del uranio purificado se obtiene el combustible enriquecido (hasta el 3,5% de 235 U) y una gran cantidad de residuos de uranio empobrecido. Después del uso en reactores, se obtiene el "combustible gastado" que tiene una alta radiotoxicidad y complejos problemas de tratamiento: el material puede ser objeto de reprocesamiento o eliminación como residuos radiactivos. Por lo tanto, el uranio empobrecido, con una pureza mucho mayor de 238 U y desprovisto de los compuestos obtenidos por fisión nuclear, no debe confundirse con el "combustible gastado" . El uranio empobrecido puede mezclarse con plutonio obtenido del reprocesamiento para la producción de combustible MOX, que tiene un comportamiento físico similar al del combustible original y puede utilizarse junto con uranio.

El uranio empobrecido se utiliza en diversos campos de la industria Civil. Este uso se ve favorecido por algunas características: sus dos usos civiles más importantes son como material para blindaje contra la radiación (también en el campo médico) y como contrapeso en aplicaciones aeroespaciales, como para superficies de control de aeronaves (alerones y aviones de cola), y naval. En el desastre aéreo de un Boeing 747 en Amsterdam, en 1992, hubo una falta de alrededor de 150 kg de uranio empobrecido, de un total de 282 kg. También se utiliza en pozos de petróleo como parte de las barras de plomo, es decir, pesos utilizados para hundir instrumentos en pozos llenos de barro. También se utiliza en rotores giroscópicos de alto rendimiento, vehículos de reentrada de misiles balísticos, yates de competición como componente de deriva, flechas para tiro con arco y palos de golf.

Además de las aplicaciones civiles, el uranio empobrecido se utiliza en municiones antitanque y blindajes en algunos sistemas de armas. Si se une y trata adecuadamente a altas temperaturas (por ejemplo, con 2% de molibdeno o 0,75% de titanio; se endurece rápidamente a 850°C En aceite o agua, y posteriormente se mantiene a 450 ° C durante 5 horas), el uranio empobrecido se vuelve tan duro y resistente como el acero endurecido (tensión en rotura de aprox. 1600 MPa). En combinación con su alta densidad, cuando se utiliza como componente de la munición antitanque es muy eficaz contra el blindaje, significativamente superior al tungsteno monocristalino más caro, su principal competidor. Por esta razón, y al ser también extremadamente denso y pirofórico (capaz de encenderse espontáneamente), en los años sesenta las fuerzas armadas estadounidenses comenzaron a interesarse por el uso de uranio empobrecido. La munición típica de uranio empobrecido consiste en un proyectil (sabot) que se pierde en vuelo debido al efecto aerodinámico y una bala penetrante, llamada "penetrador" , que es la parte que realmente penetra el blindaje, debido al efecto de la alta densidad combinada con la gran energía cinética debido a la alta velocidad. El proceso de penetración pulveriza la mayor parte del uranio que explota en fragmentos brillantes (hasta 3000°C) cuando golpea el aire en el otro lado de la armadura perforada, aumentando su efecto destructivo y altamente tóxico. La munición de este tipo se llama en la terminología militar API, armor piercing Incendiary, es decir, munición incendiaria piercing. Cerca de 300 toneladas de uranio empobrecido fueron explotadas por primera vez en un conflicto durante la primera guerra del Golfo por el ejército estadounidense, principalmente cañones y GAU - 8 Avenger de 30 mm de aviones de ataque a tierra a-10 Thunderbolt, la bala de la cual contenía 272 gramos de uranio empobrecido. El uranio empobrecido también se utilizó en la guerra de Bosnia Y Herzegovina, La Guerra de Kosovo y, en menor medida, la Segunda Guerra del Golfo. Uno de los primeros en denunciar en Italia y en el mundo la peligrosidad de las armas de uranio empobrecido fue el padre Jean - Marie Benjamin, testigo de las atrocidades sufridas por la población iraquí. Al tratarse de armas con efectos radiactivos y / o con persistencia ambiental, no entran en las categorías de armas convencionales, según el artículo 23 de la Convención de La Haya de 1899 y la Convención de Nueva York de 1976. En 2001, Carla Del Ponte, entonces jefa del Tribunal Penal Internacional para la ex Yugoslavia, declaró que el uso de armas de uranio empobrecido por parte de la OTAN podría considerarse un crimen de guerra. Poco después, un estudio encargado por la predecesora de Del Ponte, Louise Arbour, declaró que no existe un tratado oficial sobre la prohibición de las armas con uranio empobrecido, ni leyes internacionales que las prohíban expresamente.

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