Trirachodontidae

Los triracodóntidos (Trirachodontidae) son una familia extinta de terápsidos, perteneciente a los cinodontes. Vivieron entre el Triásico Inferior y el Triásico Medio (Olenekiano-anísico, hace unos 250 - 240 millones de años) y sus restos fósiles se han encontrado en África y Asia. Se consideran muy cercanos al origen de los mamíferos.

Estos animales, generalmente de pequeño tamaño (longitud de hasta unos 50 centímetros), poseían cráneos anchos con hocicos cortos y estrechos, arcos cigomáticos delgados y grandes regiones orbitales. Había grandes ventanas de tiempo, muy anchas, en el área detrás de las órbitas. Los triracodóntidos también tenían caninos grandes y postcaninos pequeños con múltiples cúspides. La mayoría de las características que distinguen a los triracodóntidos de otros cinodontes se encuentran en la dentición. Los postcanini eran gonfodontes (molariformes), más anchos que largos y presentes en menor medida que otras formas como Diademodon. El cuerpo todavía tenía patas sobresalientes, aunque eran más verticales que las de otros cinodontes arcaicos como Procynosuchus.

La familia Trirachodontidae fue establecida en 1955 por A. W. Crompton, para dar cabida al género africano Trirachodon, ya descrito por Harry Govier Seeley a finales del siglo anterior. Más tarde, otras formas fueron atribuidas a los triracodóntidos, procedentes principalmente de África (Sudáfrica, Namibia, Tanzania), pero también de China. Las formas chinas, en particular, parecen ser parte de una subfamilia por derecho propio (Sinognathinae), caracterizada por cráneos más cortos, órbitas posicionadas más frontalmente y arcos cigomáticos muy abultados con una abertura temporal excepcionalmente amplia. A los sinognatinos pertenecen Sinognathus y Beishanodon, mientras que los otros triracodontes africanos son Trirachodon, Langbergia y Cricodon. A continuación se muestra un cladograma que ilustra los parientes de los triracodontes, tomado del trabajo de Gao y colegas (2016): los triracodóntidos son generalmente considerados parientes cercanos de Mammaliaformes, en un clado (Gomphodontia) que también comprende el Gran Diademodón y los Traversodontidae diversificados.

Los cráneos anchos y planos con anchos arcos cigomáticos, los hocicos estrechos y cortos con dientes molariformes indican que los triracodontes eran pequeños animales herbívoros, que se alimentaban de material vegetal que era procesado por los dientes robustos gracias a los poderosos músculos de las mandíbulas. La morfología del esqueleto de Trirachodon es compatible con un estilo de vida fossorial. Esta hipótesis está respaldada por el descubrimiento de madrigueras fósiles encontradas en Sudáfrica, en las que se han encontrado restos de numerosos especímenes de Trirachodon. Otra madriguera descubierta cerca, aún mejor conservada pero desprovista de triracodontos, aún conserva numerosos canales y habitaciones, sin duda utilizados por los animales para esconderse de los depredadores, criar cachorros o mantenerse calientes (Groenewald et al. , 2001). Los estudios histológicos también indican que Trirachodon tuvo períodos de crecimiento rápido alternados con períodos en los que el crecimiento casi se estrelló: es probable que este animal, que vivía en ambientes semiáridos con lluvias estacionales, crezca, especialmente durante la temporada de lluvias y menos en la estación seca (Botha y Chinsamy, 2004).

Cynodonts

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