Tehuelchesaurus benitezii

El tehuelchesauro (Tehuelchesaurus benitezii rich et al. , 1999) fue un dinosaurio herbívoro perteneciente al Infraorden de saurópodos. Vivió en el Jurásico Superior (Kimmeridgiano / Titoniano, hace unos 155 millones de años) y sus restos se han encontrado en América del Sur (Argentina). Es la única especie del género Tehuelchesaurus.

Conocido por un esqueleto parcial sin cráneo, este dinosaurio tenía que tener la apariencia típica de los saurópodos primitivos: el cuerpo masivo estaba sostenido por fuertes extremidades columnares y el cuello y la cola tenían que ser moderadamente alargados. Las partes conocidas del esqueleto incluyen partes de las patas delanteras y traseras, partes del hombro y las fajas pélvicas, algunos fragmentos de costillas, varias vértebras dorsales, sacras y caudales, e impresiones de la piel. Parece que este último estaba formado por escamas hexagonales planas, que no se superponían entre sí. La longitud del cuello del animal es desconocida, pero a partir de la comparación con los esqueletos de animales similares (Patagosaurus, Barapasaurus, Omeisaurus) se ha hipotetizado que Tehuelchesaurus podría alcanzar una longitud total de unos 15 metros.

Los restos de tehuelchesauro fueron encontrados en la provincia de Chubut (Argentina), en la formación de asfalto Canbónico, y fueron descritos por primera vez en 1999. Aunque relativamente similar a los de los grandes cetiosauridi (como ya se mencionó Barapasaurus y Patagosaurus), los restos de este dinosaurio se diferencian en algunos detalles, incluyendo las vértebras de la cola, con depresiones profundas sin habitaciones internas en los lados y los centros de las vértebras de las superficies articulares cóncavas posteriores (opistocele). De otras maneras, el tehuelchesaur se parece mucho al homeisaurio, un saurópodo chino con afinidades inciertas que se cree que es miembro de una radiación de los saurópodos asiáticos del Jurásico (Omeisauridae); sin embargo, también se encontraron diferencias en este caso: el tehuelchesaur tenía brazos más robustos y la forma de la pelvis era diferente.

El nombre genérico Tehuelchesaurus proviene del indígena Tehuelche, una población que habitó durante mucho tiempo la región donde se encontraron los restos fósiles; el epíteto específico, en cambio, es en honor a Aldino Benítez, quien descubrió el espécimen tipo de este dinosaurio.

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