Sphenacanthus

El sphenacanthus (gen. Sphenacanthus) es un pez cartilaginoso extinto, perteneciente a los elasmobranquios. Vivió entre el bajo Carbonífero y el Pérmico Superior (hace unos 340-255 millones de años) y sus restos fósiles se han encontrado en Europa, América del Sur y América del Norte.

Este animal es mejor conocido por numerosas espinas aisladas de la aleta dorsal, sin embargo, un esqueleto completo de unos 90 centímetros de largo permitió reconstruir la apariencia de Sphenacanthus en detalle. Este tiburón poseía aletas pectorales equipadas con una articulación particular, inusual para un tiburón Paleozoico. Esta articulación, llamada tribasal, estaba compuesta por tres elementos: delante del cartílago principal (metapterigio) había dos bases adicionales, el propterigio y el mesopterigio. La articulación de la aleta con el cartílago del hombro (escapularcoracoide) se formó por medio de estas tres bases, lo que la hizo al mismo tiempo robusta y móvil. Todos los tiburones de hoy en día tienen este tipo de porro. En contraste, Sphenacanthus todavía poseía una fila de cartílagos detrás del metapterygium, como en los arcaicos simmoriiformes y eugeneodontos. La forma general del cuerpo de Sphenacanthus recordaba la de otros tiburones en el mismo período, ya que Ctenacanthus y Goodrichthys, a excepción de las espinas de las aletas dorsales de Sphenacanthus tenían una costa irregular, e intercaladas con grandes áreas, a veces ornamentadas por tubérculos dispersos pero no dispuestos en filas, como las de Ctenacanthus, y las espinas también eran cóncavas o planas en la parte posterior. Sphenacanthus tenía una dentición heterodonta, con los dientes delanteros equipados con una punta principal y de uno a cuatro pares de puntas laterales más pequeñas, y con los dientes posteriores aplanados y masivos. Al igual que el muy similar Tristychius, Sphenacanthus poseía una larga región ótica en el neurocranio, una dentición heterodonta y dos espinas de la aleta dorsal, pero difería en tener mandíbulas más largas y profundas y una cobertura completa de escamas (Dick, 1998).

Sphenacanthus fue descrito por primera vez por Louis Agassiz en 1837 sobre la base de espinas aisladas del Carbonífero de Gran Bretaña. La especie tipo es Sphenacanthus serrulatus, pero en los años siguientes de este tipo se le atribuyeron muchas otras; también creó una confusión considerable con el género Ctenacanthus, y fue necesario una revisión significativa por John Maisey, entre 1981 y 1984 para restablecer un diagnóstico claro de los dos géneros. Además de la especie tipo, otra forma notable es S. costellatus, descrito por Traquair en 1884 sobre la base de un espécimen completo del Carbonífero inferior de Escocia e inicialmente atribuido a Ctenacanthus. Otras especies conocidas son la brasileña S. gondwanus, S. marhanensis, S. riorastoensis y S. sanpauloensis, la norteamericana S. tenuis y la Europea s. marshi, S. hybodoides, S. aequistriatus y S. carbonarius. Es posible que algunos restos de la Rusia ártica y que datan del Devónico pertenezcan a Sphenacanthus. La clasificación de Sphenacanthus no está clara. Se consideraba clásicamente un representante de los ctenacantes, un grupo de tiburones arcaicos típicos del Paleozoico, pero algunas características (por ejemplo, la articulación tribasal de las aletas pectorales) lo identificarían como un posible ancestro de los actuales tiburones (Neoselachii) o ibodontes. Un género muy similar es Tristychius, situado cerca del origen de los ibodontes.

Los fósiles de Sphenacanthus han sido descubiertos en suelos carboníferos de Escocia en antiguos sistemas de agua dulce, un hábitat que también se conoce en la cuenca del Paraná en Brasil (formación Rio do Rasto). Otros ejemplares, como los encontrados en la cuenca de Puertollano en España, sugieren que Sphenacanthus también vivió en áreas de influencia marina, en aguas salobres (Soler - Gijón, 1997): por lo tanto, está claro que Sphenacanthus era un animal eurialino (que podía vivir tanto en agua salada como en agua dulce). Este animal compartía su ambiente con otros tiburones primitivos, incluyendo Xenacanthus y Tristychius. Es posible que Sphenacanthus haya cazado a sus parientes más pequeños.

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