Rafflesia

Rafflesia R. Br. es un género de plantas parásitas, descubiertas en 1818 en la selva tropical de Indonesia. El nombre del género es un homenaje a Sir Thomas Stamford Raffles, jefe de la expedición a la que se debe el descubrimiento.

Las plantas del género Rafflesia no tienen tronco, hojas o raíces verdaderas. Viven en una relación de parasitismo con plantas del género Tetrastigma (Vitaceae), dentro de los tejidos de los cuales propagan sus propios austores. La única parte visible fuera de la planta huésped es la flor : de hecho, como es una planta parasitaria, no necesita fotosíntesis. En algunas especies, como Rafflesia arnoldii, la flor puede superar los 100 cm de diámetro y pesar hasta 10 kg. Incluso las especies más pequeñas, como Rafflesia manillana, tienen flores de más de 20 cm de diámetro. Por su apariencia y especialmente por su olor, las flores se asemejan a la carne podrida; por esta razón las poblaciones locales indican la planta con nombres traducibles como "planta de carne" o "planta cadáver" (ver más abajo). El olor atrae insectos como las moscas, que llevan el polen de las flores femeninas a las masculinas. En cuanto a la propagación de semillas, se cree que la Tupaia y otros mamíferos comen los frutos de la planta y los dispersan en el suelo en sus excrementos. El nombre de flor de cadáver utilizado para Rafflesia no es preciso, ya que también se utiliza para el Aro de Titán (Amorphophallus titanum), de la familia Araceae : esta especie tiene, entre otras cosas, la inflorescencia simple más grande del mundo. Por esta razón, a menudo se dice erróneamente que tiene la flor más grande del mundo. Aparte del hecho de que ambas son plantas con flores, Rafflesia y Amorphophallus no tienen nada que ver el uno con el otro. Si elige el peso como criterio de tamaño, Rafflesia arnoldii tiene la flor individual más grande del mundo, mientras que Amorphophallus tiene la inflorescencia simple más grande en tamaño. (La primacía del tamaño entre las inflorescencias compuestas se disputa entre la palmera Corypha umbraculifera y el Agave americano con otras especies congéneres: ambas producen inflorescencias de varios metros de altura compuestas por miles de flores individuales y mueren después de la floración).

Estas son plantas altamente especializadas y bastante raras, ya que necesitan un ecosistema muy complejo. Todas las especies se consideran en peligro de extinción. Una de las principales razones es la tala, que también amenaza a las especies Tetrastigma (las únicas que albergan Rafflesia). Los factores que determinan el equilibrio dinámico del ecosistema son, sin embargo, muy complejos: durante mucho tiempo se ha observado cómo el flujo turístico centra cada vez más su atención en esta planta. Si todo esto puede constituir un peligro, hay que decir que el turismo, visto como una fuente de riqueza, ha llevado a las autoridades locales a adoptar medidas como cercas o prohibiciones de tala.

El género Rafflesia ha sido tradicionalmente colocado en una familia propia, la de las Rafflesiaceae. Estudios filogenéticos realizados comparando secuencias de ADN mitocondrial (ADNmt) de Rafflesia con ADNmt de otras angiospermas mostraron que este género evolucionó a partir de plantas fotosintéticas del Orden Malpighiales. Otros estudios, utilizando tanto el ADNmt como secuencias de ADN nuclear, confirmaron este resultado y mostraron que otros tres grupos tradicionalmente clasificados como Rafflesiaceae no estaban relacionados. Un estudio reciente finalmente mostró que la Rafflesia está relacionada con la familia Euphorbiaceae, lo que es muy sorprendente ya que los miembros de esta familia típicamente presentan flores muy pequeñas. El género Rafflesia incluye de 15 a 19 especies (incluyendo cuatro especies no completamente caracterizadas), todas muy extendidas en el Sudeste Asiático (Malasia, Borneo, Sumatra y Filipinas).

Rafflesia es considerada la flor oficial del Estado de Sabah en Malasia y la provincia de Surat Thani en Tailandia. Las peculiaridades de la flor han llevado a muchos desarrolladores de videojuegos a incluirla en sus títulos. Ejemplos de enemigos basados en Rafflesia se encuentran en Animal Crossing, Final Fantasy XII, y el juego de arcade Rafflesia (1986). Pokémon Gloom y Vileplume también se inspiran en este tipo de plantas. Rafflesia también es mencionada en otras obras japonesas incluyendo el manga Medaka Box, Captain Harlock y one Piece.

Rafflesiaceae

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