Psephoderma alpinum

Psephoderma (gen. Psephoderma), cuyo nombre proviene del griego psφφος (psepho : " guijarro ") y δέρμα (derma : " piel ") , es un género extinto de placodon que vivió en el Triásico Medio - Superior, hace unos 242 - 202 millones de años (anísico - Retico), cuyos restos se han encontrado en Europa y Oriente Medio.

La apariencia de este animal se parecía vagamente a la de una tortuga. el cuerpo era ancho y plano, cubierto con una armadura discoidal similar a la de las tortugas. Los fósiles más antiguos de este animal son también los de mayor tamaño: el espécimen más grande tenía casi dos metros de largo. El cráneo es de forma triangular, aplanado dorsoventralmente; los premaxilares están desprovistos de dientes, muy estrechos, alargados, y forman un pico afilado; sus porciones de la parte posterior se insertan entre las partes anteriores del frontal; los huesos de la mandíbula están bien desarrollados, y son parte del margen anterior de las aberturas nasales; los huesos frontales son estrechos, y dan una gran parte del borde dorsal de la órbita; el parietal es despareado y tiene un foramen bien desarrollado cerca de su margen anterior; los huesos escamosos son planos, grandes y con un proceso posterior bien desarrollado y distalmente adelgazados El cráneo del animal, posteriormente, era ancho y plano, y albergaba una dentadura consistente en dientes bulbosos; anteriormente, por otro lado, el hocico se estrechó y adelgazó. Las patas también eran planas, y las falanges estaban agrandadas. Las patas traseras habían perdido movilidad, y tenían la función de remos. El esqueleto estaba mal osificado. El cuadratoyugal es robusto, y forma la mayor parte del margen lateral de la ventana de tiempo. Los huesos palatinos son más grandes que los pterigoides. La mandíbula es robusta, con un hueso dental grande que anteriormente sigue la forma del rostro premaxilar, mientras que posteriormente es ancha, donde dos dientes grandes y planos están presentes en cada rama de la mandíbula. Dos dientes más planos y triturados están presentes en la mandíbula y el hueso palatino; los dientes palatinos posteriores están enormemente desarrollados. La columna vertebral consta de 5 vértebras cervicales, 15 dorsales, 3 sacras y hasta 60 caudales. Las vértebras cervicales son cortas, con espinas neurales bajas, con cigapófisis y parapófisis cortas y bien desarrolladas, que sobresalen lateralmente. Los centros vertebrales caudales llevan espinas neurales bajas y chevrones cortos. La cintura escapular está poco desarrollada, a excepción de la escápula, que muestra una hoja escapular robusta y vertical. La faja pélvica tiene un ieon bastante alto y robusto, mientras que el pubis y el isquion son redondeados. El húmero es robusto, con una cabeza proximal gruesa, mientras que la parte distal está agrandada y aplanada. El fémur tiene aproximadamente la misma longitud que el húmero; la tibia y el peroné son más largos que el radio y el cúbito, y hay un espacio interóseo bien desarrollado; el tarso incluye astrágalo redondeado, calcáneo y el cuarto Tarso distal; el primer metatarso es corto y agrandado, los cuatro restantes son rectos. Las falanges del pie son cortas, las más distales redondeadas y anchas que Largas; la fórmula falángica para el pie es 2, 3, 3, 3, 2. El caparazón es redondeado, robusto, ancho y muy plano; la región sacra no está cubierta por ninguna armadura, y es seguida por una placa caudal expandida justo en la base de la cola. Tanto el caparazón como la placa caudal consisten en pequeños osteodermos hexagonales, probablemente cubiertos en la cintura por escudos corneales. Tres crestas longitudinales, consistentes en osteodermos carenados, están presentes en el caparazón y la placa caudal. No hay plaquetas en la superficie ventral del cuerpo, pero el vientre está protegido por alrededor de 25 gastralia robusta.

El género Psephoderma fue establecido por Hermann von Meyer en 1858, sobre la base de fragmentos de caparazón encontrados en la formación Koessen en los Alpes Bávaros (Alemania), en suelos del retic. La especie tipo, Psephoderma alpinum, fue encontrada en otros lugares, especialmente en Suiza e Italia. En particular, en Italia Psephoderma es bien conocido gracias a algunos esqueletos excepcionalmente conservados procedentes de las calizas de Zorzino, cerca de Bérgamo, que se remonta al Norico. Sobre la base de estos hallazgos, Giovanni Pinna pudo establecer que otros placodontes del Norico - retículo conocidos por fragmentos (Placochelyanus stoppanii, Placochelys malanchinii y Placochelys stoppanii) estaban en pleno efecto especímenes de Psephoderma alpinum. Otra especie, P. anglicum, fue descrito por el propio von Meyer en 1864 y proviene de Inglaterra, pero es conocido por osteodermos aislados de poco o ningún valor diagnóstico. Una supuesta tercera especie, P. sculptata, es conocida por los fragmentos de caparazón encontrados en la región del Negev de Israel, en suelos más antiguos (Anísicos) (Rieppel, 2002). Psephoderma pertenece al grupo extinto de placodontes, reptiles saurotterigios exclusivos del Triásico. En particular, este animal ha sido atribuido a los ciamodontoides (Cyamodontoidea), que comprende los placodontes más especializados y equipados con armadura. Los animales similares a Psephoderma incluyen Placochelys, Cyamodus y el aún más blindado Henodus. El Psefoderma parece representar el ciamodontoide más derivado.

Este animal vivía en las aguas costeras del Gran Mar de la época, los Tetis, alimentándose de moluscos, cuyas conchas eran aplastadas por sus dientes planos. El psefodermo no estaba acostumbrado a trasladarse al continente y prefería permanecer en ambientes estrictamente acuáticos, como lagunas o mares poco profundos; incluso aquí, sin embargo, su natación era lenta.

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