Prionailurus iriomotensis

El gato Iriomote (Prionailurus Iriomotensis; Japonés: 西表山., Iriomote-Yamaneko), es un gato salvaje del tamaño de un gato doméstico que vive exclusivamente en la isla japonesa de Iriomote. Es considerado un "fósil viviente" por muchos biólogos por no haber sido cambiado mucho por su forma primitiva. El gato Iriomote (anteriormente considerado una subespecie del gato leopardo) es una de las especies de gatos más amenazadas del mundo, ya que su población es de menos de 100 ejemplares. Tiene pelaje marrón oscuro, cola gruesa, y es incapaz de retraer sus garras.

Cuando fue descubierto en 1965, fue considerado el último sobreviviente de un linaje extinto de felinos y clasificado en el género separado Mayailurus bajo el nombre Mayailurus iriomotensis. Más tarde, fue considerado una subespecie del gato leopardo, antes de ser definitivamente elevado al rango de especie en el mismo género que este último, Prionailurus. La clasificación actual, sin embargo, todavía se debate; la mayoría de los autores, sin embargo, clasifican al gato Iriomote como una especie separada, ya que difiere bastante del gato leopardo continental. De los habitantes de Iriomote es conocido como Yamamayaa (" gato de montaña ") , Yamapikaryaa (" ojos brillantes de montaña ") o Pingiimayaa (" gato escapado ") .

El gato Iriomote tiene manchas de color grisáceo oscuro o ceniza dispuestas en filas longitudinales densas que marcan su cuerpo. Estas manchas tienden a fusionarse en bandas. Cinco o siete rayas oscuras corren a lo largo del cuello, y dos líneas blancas corren desde la esquina de cada ojo hasta las mejillas. Gruesa y espesa, la cola es relativamente corta; manchada cerca de la base, está anillada hacia el final. La parte posterior de las orejas redondeadas es de color oscuro con manchas centrales blancas. El premolar anterior superior está ausente. Aproximadamente del mismo tamaño que un gato doméstico, el gato Iriomote tiene el característico cuerpo alargado, patas cortas y constitución delgada típica de los depredadores que cazan en la densa maleza. El tamaño medio del cuerpo de una hembra es de 48 cm de cola excluida, mientras que los machos, de 53 a 56 cm de cola excluida, son ligeramente más grandes. Para el resto los sexos son muy similares entre sí y su longitud oscila entre un mínimo de 38 a un máximo de 65cm. La altura en el hombro es de 25cm, la cola mide 16 - 45cm y el peso es de alrededor de 3 - 7 kg.

El gato de Iriomote es solitario, pero los territorios de los varios individuos se superponen. Los territorios de los machos varían entre 2,1 y 4,7 km2, mientras que los de las hembras se extienden de 0,95 a 1,55 km2. Cazando día y noche tanto en los árboles como en el suelo, el gato Iriomote es un depredador oportunista genérico. Se dice que es más nocturna en verano que en invierno. Durante el día se esconde entre las cavidades de rocas o árboles, antes de embarcarse en la caza al atardecer. En cautiverio, demuestra ser un nadador entusiasta, a menudo jugando en el agua. Se sabe que en la naturaleza es capaz de cruzar ríos y que probablemente también captura peces y cangrejos en el agua. Para cazar suele tender a acercarse lentamente a la presa, antes de atacarla y matarla.

Los animales cautivos comienzan a perder peso en el invierno y pasan la mayor parte del día marcando el territorio con orina. Se cree que lo hacen en previsión del apareamiento. En invierno son vistos con más frecuencia en parejas y sus llamadas se escuchan más a menudo. Los machos a menudo luchan entre sí. Maullan y gruñen como gatos domésticos. Se cree que el apareamiento tiene lugar entre febrero y marzo y en septiembre / octubre. Después de una gestación de unos 60 días, en una guarida entre las cavidades de las rocas o un árbol caído ven la luz de dos a cuatro gatitos. Se desarrollan mucho más rápido que los de los gatos domésticos, tanto que son capaces de cuidarse a sí mismos ya a la edad de tres meses.

Un estudio encontró que el 50% de la biomasa de presas del gato Iriomote consiste en mamíferos, el 25% de aves y el 20% de reptiles. En verano, la predilección por los mamíferos parece disminuir, a medida que se capturan más aves y reptiles. Numéricamente, los insectos, que constituyen hasta un tercio del número total de presas, también son importantes, y en los excrementos de los gatos se han identificado al menos 39 especies de escarabajos. Se sabe que el gato Iriomote también atrapa murciélagos frugívoros, ratas negras, cerdos salvajes, nitticores, codornices, ralli, palomas, palomas, ranas, asirios, Martines Pescadores, Petirrojos, zorzales, cuervos, tortugas de caja y zorrillos. Se han identificado más de 95 especies animales predadas a partir de las heces.

La isla de Iriomote, de 292 km cuadrados, se encuentra en el extremo sur del archipiélago japonés Ryukyu, a 200 km al este de Taiwán (24° 15 - 25 de latitud norte y 123° 40 - 55 de longitud este). La isla es montañosa y está cubierta de selvas tropicales subtropicales de hoja perenne, mientras que a lo largo de los estuarios hay densos manglares. El pico más alto alcanza solo 470 m de altitud. Este gato endémico está muy extendido, cerca del agua, en toda la isla, incluso en playas y tierras cultivadas. Evite solo las áreas más pobladas. Desafortunadamente, muestra una cierta preferencia por un área de bosque costero ubicada fuera del área protegida, donde se construyó la única carretera presente en la isla.

De esta especie apenas sobreviven unos 100 ejemplares, debido a la destrucción del hábitat, la persecución y la caza imprudente. Aunque el gato Iriomote fue declarado Tesoro Nacional de Japón en 1977, la presión humana continúa representando una seria amenaza. Un tercio de la isla ha sido declarada reserva: por lo tanto, en esa zona, está estrictamente prohibido capturar gatos por cualquier motivo. Sin embargo, su número sigue disminuyendo. Izawa (1990) informó que la densidad de gatos dentro del Parque Nacional es relativamente baja porque estos felinos prefieren márgenes forestales, áreas costeras y llanuras, la mayoría de las cuales están ubicadas fuera de áreas protegidas. En cautiverio no hay población reproductora. La Unión Internacional para la conservación de la naturaleza y los recursos naturales (UICN) ha clasificado al gato Iriomote como una especie amenazada, muy cercana a la extinción. Dado que esta especie no tiene suficiente valor comercial, la Convención sobre el comercio internacional de Especies Amenazadas de fauna y Flora Silvestres (CITES) solo estableció que el comercio internacional debe ser estrictamente regulado, y colocó a este animal en el Apéndice II. Los gatos domésticos rinselvatichite compiten con los de Iriomote por alimento, pero por el momento parece que no hay problemas de cruce entre las dos especies. La hibridación diluiría el acervo genético del gato Iriomote y representaría una amenaza a largo plazo para la integridad de la especie. Sin embargo, se han expresado propuestas para erradicar de la isla todos los gatos rinselvatichiti. La Agencia Ambiental japonesa ha establecido programas de nutrición para gatos nativos. Desde 1979, se han suministrado pollos domésticos a hasta 20 sitios de forrajeo. Sin embargo, esto causó varios problemas, ya que los gatos ahora consideran que las aves de corral criadas son una fuente de alimento natural. En 1983 el gato Iriomote comenzó a asaltar pollos domésticos cerca de las casas de los pueblos, lo que llevó a una situación de conflicto con los propietarios. Además, varios de estos animales siguen matándose a lo largo de las carreteras.

Sakaki de la serie de anime y manga Azumanga daiō conoce a un gatito Iriomote salvaje durante un viaje escolar a Okinawa, y un día, mientras visita Iriomote, hace amistad con ella. Más tarde en la serie, cuando regresa a casa, el gato de Iriomote sigue sus pasos y se convierte en su mascota con el nombre "Mayaa" , abreviatura del nombre "Yamamayaa" utilizado por los nativos de Iriomote. En el manga/anime Mew Mew - Amiche vincenti, el protagonista Ichigo Momomiya mezcla su ADN con este felino y luego se transforma en una especie de gato humano llamado Mew Ichigo.

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