Plecoglossus altivelis

El ayu (ア., ア, 年 PL, Plec; plecoglossus Altivelis (Temminck y Schlegel, 1846)) es la única especie en la familia plecoglossidae. Es un osmeriforme muy particular que vive en Japón y zonas vecinas de Asia donde tiene gran importancia económica; en Japón se le conoce como "pescado dulce" debido al sabor dulce de sus carnes o incluso como "pescado de un año" (???), debido a la duración de su ciclo de vida. El ayu es el pez símbolo de la Prefectura de Gunma.

Alcanza una longitud máxima de 30-40cm. Tiene el cuerpo de color marrón oliva con una mancha de color amarillo pálido en el lado. La aleta dorsal es ancha y, como otras aletas, tiene un tinte rojizo. Cuando estos colores, especialmente los tonos rojos, se vuelven más vivos en la temporada de apareamiento, el nombre japonés del pez cambia de ayu a sabi, que significa "oxidado" . Contrariamente a lo que sucede solo en los machos de muchos salmónidos que en la madurez desarrollan una mandíbula inferior enganchada, en esta especie ambos sexos están cubiertos de verrugas en la temporada de apareamiento. La mandíbula superior del macho se acorta y la aleta anal de la hembra se extiende; estos cambios comienzan a aparecer durante el verano: la reproducción tendrá lugar en otoño.

Alcanza la madurez en los tramos superiores del curso de los ríos y, a diferencia de otros Osmeriformes, se mueve según la corriente hacia el mar para aparearse. Poco se sabe sobre su comportamiento reproductivo. Se producen alrededor de 20. 000 huevos viscosos que eclosionan en aproximadamente 3 semanas, dependiendo de la temperatura. Las larvas permanecen en el río hasta que alcanzan los 2,5 cm de longitud, luego se trasladan al mar. Esta migración de larvas al mar es parte de una interesante estrategia de supervivencia. Si los jóvenes estuvieran en el río, habiendo sido los huevos puestos en el otoño, tendrían que soportar el frío y competir con jóvenes más grandes que las especies que se reproducen en la primavera (como suele ser la regla). Pero, como se sabe, en invierno en el mar la temperatura es más constante y suave que la del río y la comida es más abundante. En el joven ayu, además, se ha desarrollado un mecanismo fisiológico (osmótico) que le permite superar el choque de la transferencia del agua dulce al agua de mar. Todo esto, por ahora, es solo una hipótesis; de hecho, no hay evidencia de cómo funciona este mecanismo. Durante el invierno, los ayu se alimentan de zooplancton y pequeños crustáceos; en la primavera, cuando regresan al agua dulce, han crecido hasta unos 8 cm de longitud: en este punto vuelven a migrar una vez más subiendo la corriente en grandes bancos. Es en este momento que son capturados por miles y colocados en estanques de cría para facilitar su rápido crecimiento y por lo tanto la posibilidad de tener una fuente de alimento fácilmente accesible en poco tiempo. Los peces que escapan de la captura continúan su viaje a las zonas más altas del río donde es rápido y donde cada ejemplar puede establecer su propio territorio entre las rocas y piedras. Aquí se alimentan de diatomeas y algas hasta el verano u otoño, cuando volverán con el favor de la corriente para aparearse y procrear. El ayu es un pez anual porque casi todos los adultos mueren después de la reproducción. Los pocos adultos que sobreviven (un porcentaje muy pequeño) pasan el invierno en el mar y repiten el ciclo. Junto con el cambio de dieta de joven a adulto y con el cambio de agua salada a Agua Dulce, los dientes también se cambian por completo. En el mar el ayu tiene una dieta osmeriforme típica: usando sus dientes cónicos agarra a los pequeños crustáceos y otros invertebrados; los adultos en cambio se alimentan de algas y tienen dientes anchos y serrados agrupados para formar una estructura de peine. Extraño también el hecho de que los dientes se insertan en el extremo de la abertura de la boquilla. Estos dientes de peine simplemente descansan en la piel de la mandíbula y sobresalen, reemplazando los dientes cónicos, cuando los peces se mueven al agua dulce. Cada diente de peine consta de 20 a 30 dientes individuales, cada uno de los cuales tiene la forma de una rama ancha transversal. Los "Peines" de la mandíbula superior y los de la mandíbula inferior se yuxtaponen fuera de la boca incluso cuando está cerrada. Cada mandíbula inferior también tiene una extensión de hueso puntiagudo anterior que se encuentra en un surco correspondiente de la mandíbula superior. En la línea central del suelo bucal hay entonces una membrana, baja en frente pero más alta detrás donde se bifurca en dos ramas. Cada rama se pliega sobre sí misma, para avanzar corriendo paralela a los lados de las mandíbulas siempre con una altura decreciente. Una serie de pequeños músculos conecta este dispositivo con un hueso mediano en las hendiduras branquiales. Se sabe que los adultos ayu comen algas, pero ¿cómo? Los signos de raspado observados en las rocas cubiertas por las algas en el territorio del ayu sugieren que se deben al trabajo de los dientes del peine, ya que sin embargo estos dientes se colocan fuera de la boca, las algas arrancadas de las rocas son más propensas a ser arrastradas lejos del agua que a ser comidas. Y de nuevo: para dejar estas marcas de raspado sería necesario que el pez se acueste de lado, maniobra algo improbable en una corriente rápida. Se cree que el Ayu se alimenta por filtración de una manera similar a la de las ballenas. La parte terminal del hocico del ayu es carnosa y ligeramente sobresaliente en la mandíbula superior. Detrás del hocico y delante de la mandíbula superior, hay una serie de ocho pequeños dentículos cónicos mientras que en la boca, colgando del paladar, hay una compleja serie de estructuras filamentosas que se inclinan, cuando la boca está cerrada, a tantas carcasas del piso de la boquilla. Probablemente mientras el ayu contrarresta la corriente aferrándose a las rocas, simultáneamente desgarra con sus dentículos cónicos las algas, que luego se introducen en la boca. Este comportamiento da una explicación razonable para las marcas de raspado dejadas por los peces en las rocas; además, hay que decir que al estar provisto de una boca tan grande y con mandíbulas tan dilatables, el ayu, al menos teóricamente, debería ser capaz de realizar tal maniobra. Una vez que está lleno de algas, la boca finalmente se puede cerrar; de hecho, los diversos dispositivos con los que está equipado aseguran un cierre verdaderamente hermético. Con la boca cerrada, los músculos entran en juego, contrayéndose, acercándose al suelo de la boca al paladar y exprimiendo el agua. Las partículas de algas permanecen atrapadas por los flecos colgantes y pueden tragarse: no se sabe cómo sucede esto. Fue la forma de los dientes lo que nos llevó a pensar que tienen una función filtrante: pero si esto fuera falso, entonces deberíamos encontrar otra explicación para justificar la presencia de estas estructuras tan peculiares y tan evolucionadas. De hecho, todavía hay mucho trabajo de investigación por hacer sobre esta especie extraña y comercialmente importante.

La especie tiene una distribución occidental del Pacífico Norte, y se ha reportado en aguas costeras en la banda de territorio que desde la costa occidental de Hokkaidō (en Japón) se extiende hacia el sur hasta la Península de Corea, Taiwán, China y el norte de Vietnam. Una población particular, a veces considerada una subespecie separada (p. a. ryukyuensis), habita las Islas Ryūkyū. En China, la especie está presente solo en aguas costeras, en el mar de China Oriental y el mar de China Meridional, así como en algunos arroyos de montaña en el interior de la provincia de Zhejiang, desde donde los jóvenes se dirigen al mar en agosto o septiembre. También se ha introducido en áreas del país lejos de su área de distribución como especie acuícola.

Aunque la especie se considera actualmente monotípica, algunos autores reconocen dos subespecies :

El ayu se captura principalmente con la técnica de la pesca con mosca, utilizando un nassa y un cebo llamado ayu-no-tomozuri en Japón. Este último consiste en un ayu vivo unido a un gancho, que comenzará a nadar una vez puesto en el agua. Al ser una especie territorial, el pez salvaje, engañado por el cebo, lo atacará y será capturado con La nassa. Algunos pescadores japoneses también practican la pesca tradicional de cormorán (UK, Ukai). A lo largo del Río Nagara, cerca de Gifu, esta tradición se remonta a más de 1.300 años; los maestros pescadores (ush, ushō) usan umi - u (ウウ, "cormoranes de mar" ; Phalacrocorax capillatus, el cormorán japonés) entrenados para esta tarea, y el espectáculo de la temporada de pesca (de mayo a octubre) atrae a visitantes de todo el mundo. Los pájaros capturan los ayu, los almacenan en el bocio y los devuelven a los pescadores. Esta práctica, sin embargo, es ahora más una atracción turística que un método de pesca. El Ayu también se captura comercialmente en grandes cantidades, y los alevines se crían en la acuicultura para ser liberados en los ríos con fines de pesca.

El Ayu es un pez comestible que se come en todo el Lejano Oriente. Sus carnes tienen un sabor particular, dulce, "con un sabor mixto de melón y pepino" según algunos. Es un pescado valioso, a menudo consumido en Japón en días festivos, por ejemplo durante el Matsuri. En este país, se come principalmente a la parrilla en pinchos colocados en un fuego o brasas calientes. El Ayugashi, o wakaayu, es un wagashi (dulce) en forma de ayu, muy apreciado a principios de verano, que consiste en un waffle relleno de gyūhi a la parrilla en el que la cabeza y los ojos de un ayu están impresos con una plancha caliente; también hay variantes congeladas.

Osmeriformes

Prototroctes oxyrhynchus

El tímalo Neozelandés (Prototroctes oxyrhynchus Günther, 1870), conocido por los maoríes como upokororo, es una especie extinta de pez nativo de Nueva Zelanda q...
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