Placodontia

Los placodontos (Placodontia) son un orden de reptiles extintos, que vivieron exclusivamente en el Triásico. Sus parientes más cercanos deben ser buscados en el grupo de los saurotterigios (plesiosaurios y notosaurios).

A diferencia de sus parientes plesiosaurios, los placodontes no tenían un cuello largo; de hecho, la apariencia del animal entero, la mayor parte del tiempo, era en cuclillas y plana, y en algunos casos se parecía a la de las tortugas. Los placodontes eran semiacuáticos y también podían trasladarse al continente, pero dada la conformación de sus cuerpos deben tener una fuerte predilección por el medio acuático. Como regla general, los placodontes tenían dimensiones que oscilaban entre un metro y dos metros de longitud. Una de las características predominantes del grupo viene dada por la presencia, en el interior de la boca, de grandes dientes planos y bulbosos, casi seguramente utilizados para aplastar las duras conchas de los moluscos de los que se alimentaban los placodontes. El nombre placodon, de hecho, significa "diente de placa" .

El placodon más primitivo conocido es Paraplacodus, conocido por algunos hallazgos en el yacimiento Monte San Giorgio. Una forma posterior es Placodus, bien conocida gracias a los fósiles de Alemania; estas dos formas tenían patas equipadas con membranas interdigitales, muy útiles en el agua, y una larga cola. El cuerpo era en cuclillas y en forma de barril, mal adaptado al medio marino. El cráneo, corto y compacto, tenía los característicos dientes bulbosos pero también, anteriormente, fuertes dientes de cincel, utilizados para arrancar moluscos del fondo marino. Carecían de la armadura típica de los huesos fusionados (osteodermos) de las formas más derivadas. Estos últimos se agrupan en el grupo de los ciamodontoides (Cyamodontoidea), que comprende las familias de los ciamodóntidos (Cyamodontidae), como Cyamodus, y placochélidos (Placochelyidae), como Placochelys y Psephoderma. Todas estas formas tenían un cuerpo gradualmente más especializado para la vida en las aguas poco profundas: en particular, Psephoderma y Placochelys tenían un cuerpo plano y blindado, un rostro alargado y sin dientes (presentes en su lugar en el paladar) y paletas en lugar de piernas. El representante más antiguo y basal de los placochélidos parece haber sido Glyphoderma de China. Otra familia, la de los Enodóntidos (Henodontidae), representada por Henodus, incluía formas con un caparazón muy ancho que también cubría las partes inferiores del animal. El cráneo era cuadrado, como una caja, y los dientes eran pocos. Probablemente estos animales, cuyos restos se encontraron solo en Alemania, vivían a orillas de ríos y lagos y no pasaban mucho tiempo en el mar. Otros placodontes de clasificación sistemática incierta son Sinocyamodus y Protenodontosaurus, probablemente ciamodontoides basales. El Enigmático Saurosphargis, cuyos restos fósiles se perdieron durante la Segunda Guerra Mundial, se contabilizó como placodonti, pero probablemente estaba más estrechamente relacionado con otros reptiles descubiertos más recientemente en China (Sinosaurosphargis). Otra forma que anteriormente se pensaba que era el único ejemplo de un placodon carnívoro, Helveticosaurus, fue considerada más tarde un arcosauromorfo acuático primitivo.

Aunque los placodontes se parecían superficialmente a las tortugas marinas, no estaban estrechamente relacionados. Los antepasados de las tortugas, de hecho, probablemente deberían buscarse en animales más viejos, los pareiasaurios (Pareiasauria), equipados con diferentes especializaciones craneales. Los placodonti se extinguieron al final del período Triásico sin dejar descendientes, quizás, debido a la competencia excesiva con otros reptiles marinos como notosauri y plesiosauri, o más probablemente (dado que la especialización de los alimentos placodonti era distinta de la de todos los demás reptiles marinos) después del evento de extinción masiva ocurrió entre el Triásico Superior y el Jurásico Inferior.

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