Matorral xerófilo de Socotra

El matorral xerófilo de Socotra es una ecorregión semidesértica de la ecozona afrotropical (código de Ecorregión: AT1318) que comprende la isla del mismo nombre, ubicada al este del Cuerno de África y al sur de Yemen. Pertenece al bioma de desiertos y matorrales xerófilos y aparece en la lista "global 200" del WWF que agrupa las regiones biogeográficas más representativas de la biodiversidad mundial. Todo el archipiélago de Socotra ha estado en la lista del Patrimonio Mundial de la UNESCO desde 2008 y es considerado un punto caliente de biodiversidad por Conservation International, junto con el resto del Cuerno de África.

Socotra es una isla de origen continental. Formaba parte del antiguo continente Gondwana, del que se desprendió durante el Plioceno, hace unos 6 millones de años, durante el mismo proceso de separación que llevó a la formación del Golfo de Adén al noroeste. Es la isla más grande del archipiélago de Socotra, que consiste en Abd Al-Kuri, Darsa, Samha y los islotes rocosos de Sābūnīyah y Ka''L FIR''WN. Con la excepción de Socotra, la mayoría de estas pequeñas islas están deshabitadas y son el hogar de colonias de aves marinas. Socotra consiste en una estrecha llanura costera, una meseta de piedra arenisca salpicada de cuevas cársticas y picos irregulares, el Hagier, que se elevan hasta 1525 metros de altura. La isla tiene unos 140 kilómetros de largo y unos cuarenta kilómetros de ancho, cubriendo un área de 3579 km2. Está a 100 km de la costa Somalí y a 350 km de Yemen. A pesar de pertenecer políticamente a esta última, es reclamada por Somalia debido a su historia, menor distancia y población, de origen africano. Socotra tiene un clima tropical, desértico y semiárido (clasificación de Köppen: BWh y BSh). El clima cálido de Socotra está fuertemente influenciado por los monzones. Las tierras bajas son muy secas, al igual que las costas y una cuenca interna ubicada en el Centro de la isla, mientras que las tierras altas son rociadas regularmente. El monzón de verano, que dura de mayo a septiembre, no trae lluvias, sino vientos violentos del suroeste que alcanzan velocidades promedio de 60 a 100 km/h, lo que dificulta el acceso a la isla tanto por mar como por aire. De noviembre a marzo, el monzón del noreste trae consigo precipitaciones, a veces torrenciales, pero también vientos, menos violentos pero a menudo cargados de polvo fino. Las tierras altas están inmersas en la niebla y bien regadas. Las regiones costeras están sujetas a fuertes aguaceros esporádicos. Noviembre y diciembre son los meses más fríos del año, antes del regreso del calor en enero. Desde finales de marzo hasta principios de mayo, una temporada de Transición trae lluvias bien distribuidas en toda la isla: estas son las más útiles para el desarrollo de la vegetación. Los vientos son débiles y es paradójicamente la época más calurosa del año. El archipiélago rara vez es alcanzado por tormentas, pero rara vez puede ser cruzado por ciclones.

Los dos brazos del mar durante el Cuaternario, dividieron el archipiélago de los dos continentes de África y asia, y por lo tanto las especies vegetales y animales están presentes, continuaron en total aislamiento hasta que los humanos introdujeron nuevas especies, como las cabras. Los censos han revelado que más de un tercio de las aproximadamente 800 especies de plantas de Socotra son endémicas. Los botánicos clasifican la flora de Socotra entre las diez especies de flora isleña más amenazadas del mundo. Socotra es considerada la joya de la biodiversidad del Mar Arábigo. En el decenio de 1990, un equipo de biólogos de las Naciones Unidas realizó un estudio de la flora y la fauna del archipiélago, durante el cual se identificaron casi 700 especies endémicas; Sólo Nueva Zelandia, Hawai, Nueva Caledonia y las Islas Galápagos tienen un mayor número de endemismos. El largo aislamiento geológico del archipiélago de Socotra, su calor extremo y su aridez han llevado al desarrollo de una flora endémica única y extraordinaria. Los estudios de campo realizados por el Centro de plantas de Oriente Medio, que forma parte del Real Jardín Botánico de Edimburgo, indican que 307 de las 825 especies de plantas (37%) son endémicas, es decir, no se encuentran en ningún otro lugar de la Tierra. Toda la flora del archipiélago de Socotra fue incluida en la Lista Roja de la UICN : en 2004, 3 especies de plantas estaban en peligro crítico y 27 en peligro. Una de las plantas más peculiares de Socotra es el árbol del dragón de Socotra (Dracaena cinnabari), un extraño árbol en forma de paraguas. Su savia roja, conocida como "Sangre de dragón" , era muy buscada como tinte y todavía se usa hoy en día como tinte y pintura. Las diferentes especies de aloe endémicas de Socotra, utilizadas en medicina y cosmética, también tuvieron una gran demanda en la antigüedad. Otras plantas endémicas incluyen moracea pachicaule, Dorstenia gigas, el pepino (dendrosicyos socotranus), la rara Granada Socotra (Punica protopunica), aloe perryi y Boswellia socotrana.

El archipiélago es también el hogar de una rica fauna, incluyendo varias especies endémicas de aves, como la reversión de Socotra (Onychognathus frater), la nettarinia de Socotra (Chalcomitra balfouri), el escribano de Socotra (Emberiza socotrana), la cisticola de Socotra (Cisticola haesitatus), el gorrión, Socotra (Passer insularis), el alidorato de beccogrosso (Rhynchostruthus socotranus), y una especie a un género monotípico, el incana (incana incana). Numerosas especies de aves están amenazadas por la depredación de los gatos salvajes introducidos por los seres humanos. Con un solo mamífero endémico, 6 especies de aves endémicas y ningún anfibio, los reptiles, con 31 especies, constituyen el grupo más representativo de vertebrados de Socotra. Excluyendo las dos especies introducidas recientemente, Hemidactylus robustus y Hemidactylus flaviviridis, todas las especies indígenas son endémicas. El nivel de endemismo es alto para ambas especies (29 de 31, 94%) y géneros (5 de 12, 42%). A nivel de especies, el grado de endemismo puede ser incluso mayor de lo esperado, ya que los estudios filogenéticos han revelado una diversidad oculta no despreciable. Entre las especies de reptiles se encuentran algunos lagartos, algunos lagartos sin patas y una especie de camaleón (Chamaeleo monachus). Muchos invertebrados endémicos también viven aquí, incluyendo varias arañas (como la Tarántula Monocentropus balfouri) y tres especies de cangrejos de Agua Dulce (Una Socotra y dos Socotrapotamon). Como en muchos grupos de islas aisladas, los únicos mamíferos nativos de Socotra son los murciélagos. En contraste, los arrecifes de coral de Socotra son ricos en fauna, con numerosas especies endémicas. Socotra es también uno de los lugares que albergan la mariposa Bicyclus anynana.

Durante los dos mil años de presencia humana en la isla, el entorno original ha cambiado lenta y continuamente y, según Jonathan Kingdon, "los animales y plantas que quedan representan solo una fracción empobrecida de lo que una vez existió." El itinerario del Mar Eritreo, que se remonta a una época entre el siglo I y el III, cuenta que la isla fue hogar de cocodrilos y grandes lagartos: la fauna reptiliana actual parece haberse reducido considerablemente. Hace solo unos siglos, en la isla había ríos y humedales, un mayor número de árboles endémicos y abundantes pastos. Los portugueses registraron la presencia de búfalos de agua a principios del siglo XVII. Actualmente, solo hay antiguos lechos cubiertos de arena, y muchas plantas nativas sobreviven solo donde hay más humedad o mayor protección contra el ganado. La fauna restante de Socotra está fuertemente amenazada por cabras y otras especies introducidas. Con el estallido de la Guerra Civil yemení, Socotra permaneció aislada de la Madre Patria y el precio del gas se hizo muy alto, tanto es así que los residentes se vieron obligados a utilizar la madera para la calefacción. En diciembre de 2018, Los Emiratos Árabes Unidos enviaron gas de cocina a los habitantes de Socotra con el objetivo de preservar la isla de la deforestación.

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