Lagos salados de África Oriental

Los lagos salinos de África oriental son una ecorregión de la ecozona afrotropical, definida por el WWF (código de Ecorregión: AT0901), formada por dos lagos salinos ubicados en Tanzania : Natron y Bahi.

Los dos lagos que conforman esta ecorregión se encuentran a lo largo de la rama oriental del Valle del Rift. El natrón, el más grande de los dos, mide, en su máxima extensión, 57km de longitud y 22km de ancho. Se encuentra en la región de Arusha del Norte de Tanzania (a lo largo de la frontera con Kenia), a 36° de longitud este y 2° 30'' de latitud sur. El Bahi es aproximadamente la mitad del tamaño de Natron y se encuentra en la región de Singida, en el centro del país, cerca de la gran ciudad de Dodoma, a unos 35° de longitud este y 6° de latitud sur. Ambos lagos salados se encuentran a baja altitud, en una región semiárida. En esta zona climática cae menos de 800mm de lluvia por año, con variaciones considerables de año en año. La mayor parte de la lluvia cae entre diciembre y mayo, después de lo cual comienza una larga estación seca. Las temperaturas aquí, durante el día, con frecuencia superan los 40°C. Estas condiciones cálidas y áridas exponen a los lagos a altas tasas de evaporación, causando una pérdida de agua que las lluvias no pueden compensar. A lo largo de los siglos el secado ha hecho lo que una vez fueron grandes lagos de agua dulce de grandes estanques con aguas altamente saladas. Con los años, estos lagos se evaporarán por completo, convirtiéndose en extensiones de sal. El lago Natron es alimentado principalmente por el sur del Río Ewaso Ngiro, que se eleva en las Tierras Altas Centrales de Kenia, pero también por manantiales minerales calientes que burbujean en sus bordes, empujando sales solubles a la superficie. El lago Bahi es alimentado por el río Bubu, que nace en las Tierras Altas de Mbulu en Tanzania central. En ambos lagos la pérdida de agua se produce únicamente a través de la evaporación, porque ninguno tiene un emisario (superficial o subterráneo). Las altas tasas de evaporación y la ingesta constante de sales del sustrato salino hacen que las aguas sean extremadamente saladas. En Natron son tan ricos en carbonato de sodio disuelto que con frecuencia se vuelven viscosos al tacto.

Los lagos carecen de vegetación macrófita, pero son ricos en algas y, en particular, algas azules (cianobacterias), como Spirulina spp. , las aguas saladas dominan. Las vastas franjas de lodo fangoso que rodean las aguas generalmente se consideran desiertos salados y carecen de vegetación macrófita. Estas extensiones con incrustaciones de sal están cubiertas, durante la temporada de lluvias, con una capa de algas azules. Pocas especies halófilas son capaces de echar raíces en los suelos salinos que rodean Los Lagos. Los principales son Cyperus laevigatus, dactyloctenium spp. , Juncus maritimus, Salvadora persica, Sporobolus spicatus, Sporobolus robustus, Suaeda monoica y Triplocephalum holstii. La hierba Sporobolus spicatus puede tolerar un mayor grado de salinidad que S. robustus. Las llanuras ligeramente menos alcalinas que rodean los lagos están dominadas por pastos y Sesbania sesban, con árboles dispersos de Acacia xanthophloea. La vegetación halófita que rodea el Lago Natron gradualmente da paso a las praderas volcánicas del Serengeti al sur, y en otros lugares al arbusto y matorral de Acacia - Commiphora del Norte. El lago Bahi está completamente rodeado por el arbusto y matorral de Acacia - South Commiphora.

En las aguas de estos lagos vive en gran número solo una especie de peces, la tilapia de labio blanco o tilapia alcalina (Oreochromis alcalicus). Este pequeño pez, de unos 10 cm de largo, vive en el borde de los arroyos, donde el agua tiene una temperatura de 36 - 40°C. La especie es endémica de los lagos salados del Valle del Rift y está perfectamente adaptada a las altas temperaturas y salinidad de estos lugares. Los lagos Natron y Bahi son el hogar de grandes poblaciones de aves acuáticas, especialmente flamencos. En Natron hay la mayor concentración de flamencos en toda África Oriental. En estos lagos se encuentran tanto el flamenco mayor (Phoenicopterus roseus) como el flamenco menor (Phoeniconaias minor); este último es mucho más numeroso: por cada Flamenco mayor hay 100 menores. El lago Natron es el principal sitio de anidación de flamencos en África Oriental y es el único lugar en África donde el flamenco menor se reproduce regularmente. La especie reproducida aquí durante 9 de los 14 años de 1954 a 1967. Durante estos años, solo se registró otro sitio de reproducción, El Lago Magadi, en Kenia, donde la especie anidó en 1962. Aunque Natron es un caldo de cultivo esencial, los flamencos, para alimentarse, prefieren volar a los Lagos Nakuru y Bogoria, ambos en Kenia, ligeramente menos salados y más ricos en pequeños crustáceos y algas azules. Entre los mamíferos que viven en las praderas que rodean el lago hay gnu estriado (Connochaetes taurinus), cebra (Equus quagga), gacela de Thomson (Eudorcas thomsonii), elefantes (Loxodonta africana), rinocerontes negros (Diceros bicornis), jirafa (Giraffa tippelskirchi), búfalo (Syncerus caffer), impala (aepyceros melampus) y gacela de Grant (Nanger granti); los depredadores son leones (Panthera leo) y guepardos (Acinonyx jubatus). El gecko Tomier (Hemidactylus squamulatus) vive en la vegetación alrededor de los lagos de soda del Valle del Rift, incluidos los de esta ecorregión.

A pesar de estar ubicados fuera de las áreas protegidas, ambos lagos están casi intactos, dada la dificultad de los asentamientos humanos.

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