Infancia y juventud de Samuel Johnson

Samuel Johnson (18 de septiembre de 1709-13 de diciembre de 1784) fue un escritor inglés nacido en Lichfield, Staffordshire. Era un niño enfermo que pronto comenzó a mostrar tics, lo que afectaría la forma en que la gente lo veía a una edad avanzada. Desde una edad temprana mostró una inteligencia vívida y un deseo de aprender, pero sus primeros años se caracterizaron por las dificultades financieras de su familia y sus intentos de llevar a cabo la profesión de maestro de escuela. Después de asistir a Pembroke College en Oxford durante un año, Johnson se vio obligado a retirarse debido a la falta de apoyo financiero. Trató de trabajar como profesor, pero no pudo conseguir un puesto permanente. En 1735 se casó con Elizabeth "Tetty" Porter, una viuda veinte años mayor que él, y las responsabilidades del matrimonio llevaron a su éxito como educador. Comenzó su propia escuela, pero la empresa no tuvo éxito. Más tarde, dejó a su esposa en Lichfield y se mudó a Londres, donde pasó el resto de su vida. En Londres comenzó a escribir artículos para la revista gentleman's Magazine y se hizo amigo de Richard Savage, un conocido poeta libertino y aspirante a poeta que afirmaba ser el repudiado hijo de un noble. Johnson escribió Life of Mr Richard Savage, su primera biografía exitosa; en 1738 publicó una importante composición poética, Londres, una adaptación en la sociedad londinense del siglo XVIII de la tercera sátira (no hay lugar en Roma para un romano) de Giovenale, en el mismo período escribió la tragedia Irene, que no se representó hasta 1749, pero no tuvo éxito. Johnson comenzó su apagada carrera literaria asistiendo a Grub Street, donde vivían al borde de la escena literaria y periodística de Londres. Pronto, sin embargo, hubo la determinación de uno que debía hacer una contribución imperecedera a la literatura inglesa como poeta, ensayista, filósofo, novelista, crítico literario, biógrafo, columnista y lexicógrafo. Incluso en las primeras obras de Johnson, especialmente en Londres y la vida del Sr. Richard Savage, se pueden encontrar sus posiciones sobre la biografía, la moral y la literatura en general.

Los padres de Johnson eran Michael Johnson, un librero, y su esposa, Sarah Ford. Michael fue el primer librero de Lichfield. También poseía una fábrica de pergaminos, lo que le permitió producir sus propios libros. Poco se sabe sobre su familia, excepto que él y sus hermanos eran libreros. El padre de Michael, William Johnson, fue descrito en los registros de la Compañía de Papeleros como un "pequeño terrateniente" y un "caballero" , pero no hay evidencia que sugiera su ascendencia de una familia noble. William fue el primero de los Johnson en mudarse a Lichfield, donde murió poco después. Michael Johnson, después de terminar su aprendizaje a la edad de 24 años, siguió el ejemplo de su padre y abrió una Librería en Sadler Street en Lichfield. Tres años más tarde, Michael Johnson se convirtió en Superintendente de una organización benéfica llamada Conduit Lands Trust y poco después fue nombrado capellán de la Iglesia de Santa María. A la edad de 29 años, Michael Johnson se comprometió con una chica local, Mary Neild, pero la historia pronto terminó. Veinte años más tarde, en 1706, Michael se casó con Sarah Ford, hija de Cornelius Ford, descendiente de una familia de clase media que poseía tierras y Molinos.

Johnson nació en Lichfield a las 4: 00 pm el miércoles 18 de septiembre de 1709 en la casa familiar en el primer piso del edificio donde la tienda de su padre estaba cerca de la Plaza del mercado, frente a la Iglesia de Santa María. Su madre tenía 40 años en el momento del nacimiento, por lo que George Hector, un "obstetra" y Cirujano de "buena reputación" , fue llamado para ayudarla. Al niño se le dio el nombre de Samuel, como el hermano de Sara, Samuel Ford. Tan pronto como salió a la luz, el pequeño Samuel no lloró, y, habiendo planteado dudas sobre su estado de salud, su tía exclamó: "que una pobre criatura en tales condiciones ni siquiera lo recogería de la calle." Ya que se temía que el niño podría morir, fue llamado El Vicario De La Iglesia de San María para impartir el sacramento del bautismo a la pequeña. Como padrinos fueron elegidos: Samuel Swynfen, un graduado médico de Pembroke College, Oxford, y Richard Wakefield, un abogado, forense y Secretario de la ciudad de Lichfield. La salud del pequeño Samuel mejoró y fue puesto a merced de Joan Marklew. Johnson, sin embargo, pronto contrajo escrófula, una enfermedad que en ese momento se llamaba el mal del Rey. Sir John Floyer, ex médico de Carlos II de Inglaterra, recomendó que Johnson recibiera el toque real de la Reina Ana para sanar, lo que ocurrió el 30 de marzo de 1712. Sin embargo, el ritual no tuvo ningún efecto y Johnson se sometió a una cirugía que dejó cicatrices permanentes en su cara y cuerpo. Con el nacimiento del hermano de Samuel, Nathaniel, Michael Johnson ya no era capaz de hacer frente a las deudas acumuladas con el tiempo y su familia ya no era capaz de mantener el estilo de Vida al que estaban acostumbrados. Johnson mostró signos tempranos de inteligencia, y sus padres, como más tarde recordaría con disgusto, saludaban alrededor de sus "habilidades adquiridas más recientes" . "Su educación comenzó a la edad de tres años gracias a su madre que le hizo aprender de memoria y recitar pasajes del Libro de Oración Común. Cuando Johnson cumplió cuatro años fue enviado a una" escuela "cerca de su casa donde la" dama "Anne Oliver, la dueña, enseñó a los pequeños reunidos en la sala de estar de su casa. Cuando cumplió seis años, fue enviado por un viejo zapatero para continuar su educación. A la edad de siete años, Johnson se matriculó en Lichfield Grammar School, donde se distinguió en latín bajo la guía del maestro Humphrey Hawkins. En este momento de su vida, Johnson comenzó a presentar aquellos tics que influyeron en el juicio de las personas que lo conocieron en sus últimos años y que formaron la base para el diagnóstico póstumo del síndrome de Tourette. Este síndrome se desarrolla en la infancia; sigue un curso bastante confiable en términos de la edad a la que ocurre y la diacronicidad de la gravedad de los síntomas. Los Tics pueden aparecer hasta la edad de dieciocho años, pero la edad más típica de aparición es entre cinco y siete años. Los tics y gesticulaciones de Johnson ocurrieron después del episodio infantil de la escrófula; la investigación sugiere que el ambiente y las infecciones, aunque no causan el síndrome de Tourette, pueden agravar la gravedad del trastorno. Pearce describe el nacimiento de Johnson como un" trabajo muy difícil y peligroso "y agrega que Johnson tuvo varias enfermedades durante su vida:" sufrió de crisis depresivas, sentimientos abrumadores de culpa, insomnio habitual, y también sufrió un miedo mórbido a la soledad y la muerte. Aunque el síndrome de Tourette causó problemas en la vida privada y pública de Johnson, sin embargo le proporcionó "gran energía verbal y vocal" . " Por su excelencia en estudios, Johnson fue promovido a la escuela secundaria a la edad de nueve años. Durante este tiempo, Johnson se hizo amigo de Edmund Hector, El nieto del Partero George Hector, y se familiarizó con John Taylor, con quien siguió siendo amigo por el resto de su vida.

A la edad de 16 años, Johnson tuvo la oportunidad de quedarse con sus primos, los Ford, en Pedmore en Worcestershire. Aquí se convirtió en un amigo cercano de Cornelius Ford, quien, utilizando su conocimiento de los clásicos, actuó como tutor de Johnson cuando no asistía a la escuela. Johnson agradablemente pasó su tiempo en compañía de Ford que lo animó a continuar sus estudios con el fin de convertirse en un hombre de letras. Johnson siempre recordó las enseñanzas de Ford, especialmente cuando le dijo que "captara los principales signos precognitivos de todas las cosas. sujete firmemente solo el tronco y sacudirá todas las ramas." Ford fue un Académico exitoso con conocimientos importantes y trató con familiaridad a muchas figuras de la sociedad como Alexander Pope. Ford también era conocido como un alcohólico, y los excesos contribuyeron a su muerte seis años después de la visita de Johnson. Este evento afectó profundamente a Johnson, quien recordó a Ford en la vida laboral de Fenton, afirmando que la capacidad de Ford, "en lugar de proporcionar entretenimiento en las habitaciones de los voluptuosos y libertinos, podría haberlo hecho sobresalir entre los virtuosos y sabios." Después de pasar seis meses con sus primos, Johnson regresó a Lichfield, Pero Principal Hunter. "molesto por la impertinencia de esta larga ausencia" , rechazó la continua asistencia de Johnson a Lichfield Grammar School. Incapaz de regresar a Lichfield Grammar School, Johnson se matriculó, con la ayuda de Ford y su medio hermano Gregory Hickman, en King Edward VI Grammar School en Stourbridge. El director fue John Wentworth, quien se encargó de ayudar a Johnson en sus ejercicios de traducción. Debido a que la escuela estaba ubicada cerca de Pedmore, Johnson pudo pasar más tiempo con sus primos Ford y conoció a otros familiares que vivían en el área. Durante este período comenzó a escribir poemas y traducirlos. Sin embargo, solo pasó seis meses en Stourbridge antes de regresar a casa de sus padres en 1727. Cuando Boswell estaba escribiendo su vida de Samuel Johnson, aprendió de Edmund Hector, un amigo de la escuela de Johnson, que la salida de Johnson de Stourbridge se debió en parte a una discusión entre Johnson y Wentworth sobre la gramática latina. Dos amigos cercanos de Johnson eran Héctor y John Taylor, dos compañeros de clase, y durante este tiempo Johnson se enamoró de la hermana menor de Héctor, Ann. Este primer amor no siguió y Johnson más tarde le confió a Boswell: "Ann fue mi primer amor. Este sentimiento se desvaneció imperceptiblemente en mi cabeza, pero ella y yo siempre hemos permanecido Unidos por la afabilidad mutua." El futuro de Johnson comenzó a parecer incierto debido al gran endeudamiento de su padre. Para obtener algo Johnson comenzó a encuadernar libros en nombre de su padre, a pesar del hecho de que los problemas de Visión - una consecuencia de enfermedades infantiles - podrían haber justificado su abstención del trabajo que tenía que hacer. Después de haber pasado mucho tiempo en la librería de su padre permitió a Johnson leer varias obras y sentar las bases de su conocimiento literario. Durante este tiempo, Johnson conoció a Gilbert Walmesley, Secretario de la Corte Eclesiástica, quien solía frecuentar la librería. Walmesley tomó un gusto a Johnson y los dos discutieron temas literarios durante los dos años que Johnson pasó en la tienda de su padre. Su relación pronto terminó; la prima de Sarah Johnson, Elizabeth Harriotts, murió en febrero de 1728 y legó £40, que se utilizó para conseguir que Johnson asistiera a la escuela de nuevo.

El 31 de octubre de 1728, unas semanas después de cumplir 19 años, Johnson entró en el Pembroke College, Oxford como compañero de plebeyos. La suma heredada no fue suficiente para cubrir todos los gastos para asistir a Pembroke, pero Andrew Corbet, un amigo y colega, se ofreció para cubrir el déficit. Corbet dejó Pembroke poco después de la llegada de Johnson, por lo que esta fuente de ayuda también desapareció. Para cubrir los costos, Michael Johnson acordó que Samuel tomaría prestados cien libros de su tienda, en gran detrimento de la tienda, y estos libros solo regresaron a la tienda de Michael muchos años más tarde y no todos. El día de la entrevista de admisión en Pembroke, el padre de Johnson preocupado por el resultado de la entrevista pensó en presentar a Samuel a William Jorden su futuro tutor, con la esperanza de causar una buena impresión. Durante la entrevista, su padre "hizo fuerte alabanza de su hijo, y destacó a los presentes que su hijo era un buen especialista y también un poeta capaz de escribir versos en latín" , todo lo cual causó Johnson una fuerte vergüenza. El elogio interesado de Michael fue innecesario; la entrevista de Johnson fue tan bien que uno de los entrevistadores, William Adams (Primo de Jorden, más tarde maestro en Pembroke), declaró que Johnson era "el candidato más calificado para la inscripción universitaria entre todos los que había conocido" . Durante la entrevista, Johnson se sentó en silencio escuchando a su padre y a los entrevistadores, hasta que los interrumpió con una cita de Macrobius. Los entrevistadores se sorprendieron de que "un chico de las escuelas inferiores conociera a Macrobius" , y fue aceptado inmediatamente. En Pembroke, Johnson pudo hacer muchos amigos, pero descuidó gran parte de las lecciones obligatorias e ignoró los ejercicios de poesía. Compuso un poema, la primera de las tareas que se le asignaron, gastando mucho tiempo en él, y el resultado causó sorpresa y alabanza. Un día su tutor, Jorden, le asignó para las vacaciones de Navidad la tarea de traducir al latín el Mesías, una sagrada Égloga de Alexander Pope. Johnson completó la mitad de la traducción en una tarde y el resto a la mañana siguiente. Aunque la traducción le valió elogios, no trajo los beneficios materiales que había esperado. La traducción fue sometida al juicio de Pope; según Sir John Hawkins, Pope declaró que no podía distinguir la traducción de su composición original. Sin embargo, el amigo de Johnson, John Taylor, negó esta "alabanza" porque el padre de Johnson ya había publicado la traducción antes de que su hijo enviara una copia a Pope, y Pope podría haber detectado que era un duplicado de la edición publicada. A pesar de todo esto, Pope observó que la traducción se había hecho muy bien, pero esto no impidió que Johnson estuviera muy enojado con el comportamiento de su padre al haberlo precedido en el envío de Pope una copia de la traducción. El poema apareció más tarde en Miscellany of Poems (1731), editado por John Husbands, un tutor de Pembroke, y es la primera publicación sobreviviente de cualquiera de los escritos de Johnson. Johnson pasó el resto de su tiempo estudiando, incluso durante las vacaciones de Navidad. Redactó un "plan de estudio" llamado "Adversaria" , que quedó inacabado, y utilizó su tiempo para aprender francés mientras trabajaba en su conocimiento del griego. La traducción apareció más tarde en The Miscellany of Poems (1731), editado por John Husbands, un tutor en el Pembroke College, y es el primer trabajo publicado de todos los escritos de Johnson hasta la fecha. Johnson pasó el período de Navidad restante en el estudio y más allá. Elaboró un "plan de estudio" llamado Adversaria, que quedó inconcluso, y mientras tanto se dedicó a estudiar francés y perfeccionar su conocimiento de la lengua griega. Aunque más tarde elogió a Jorden, Johnson entró en conflicto con él al describir la preparación de Jorden como "mediocre" . Johnson aconsejó a su amigo Taylor, que llegó a Pembroke en Marzo, en contra de elegir a Jorden como tutor, y Taylor se le aconsejó que se inscribiera en el Christ Church College, Oxford para tener a Edmund Bateman como su maestro. Johnson apreció las habilidades pedagógicas de Bateman y por lo tanto a menudo fue a Taylor para discutir las lecciones que escuchó. Sin embargo, Johnson ni siquiera tenía el dinero para comprarse un nuevo par de zapatos, así que vino a la Universidad descalzo. En respuesta, los estudiantes de la Iglesia de Cristo comenzaron a burlarse de Johnson, y pronto se quedó en su habitación por el resto del tiempo que permaneció en Pembroke, y fue Taylor quien lo visitó. Después de trece meses de asistencia, la falta de dinero obligó a Johnson a dejar Oxford sin obtener un título y regresar a Lichfield. Hacia el final de la estancia de Johnson en Oxford, su tutor, Jorden, dejó Pembroke y fue reemplazado por William Adams. Johnson apreció mucho el método de Adams como tutor, pero en diciembre, ya estaba muy atrasado en el pago de su matrícula y se vio obligado a regresar a casa. En la Universidad de Pembroke dejó muchos de los libros que había tomado prestados de la librería de su padre, tanto porque no podía permitirse el costo del transporte y porque los consideraba como una promesa de ser redimido tan pronto como sea posible por volver a sus estudios.

Poco se sabe de la vida de Johnson desde finales de 1729 hasta 1731; es probable que viviera con sus padres. Experimentó episodios de angustia y dolor físico durante años de enfermedad; sus tics y gesticulaciones asociados con el síndrome de Tourette comenzaron a ser menos controlables y a menudo provocaron comentarios en las personas. Complicando aún más la vida de Johnson, en 1731, el padre de Johnson estaba endeudado y su estatus en la comunidad de Lichfield se había deteriorado enormemente. Johnson había esperado obtener un puesto de usher disponible en Stourbridge Grammar School, pero su solicitud de un título fue rechazada el 6 de septiembre de 1731. Se quedó con Gregory Hickman, medio hermano de Cornelius Ford, y se dedicó a la poesía. Fue aquí donde se enteró de la devastadora noticia de la muerte de Cornelio en Londres el 22 de agosto de 1731; más tarde en sus "Annales" , enfatizó ese momento como uno de los más decisivos de su vida. Alrededor de este mismo tiempo, el padre de Johnson cayó enfermo con una "fiebre inflamatoria" que llevó a su muerte en diciembre de 1731. Michael Johnson murió intestado y Samuel recibió solo £20 de su herencia paterna que ascendía a £60. En un acto que tiene "algo de penitencia religiosa" , Johnson honró la memoria de su padre 50 años después al regresar al puesto de libros de su padre en Uttoxeter para reparar su negativa a trabajar allí mientras su padre estaba muriendo. Incluso si el Acuerdo parecía adecuado, Johnson fue tratado como "una especie de capellán en la casa, por lo que tener que decir una oración de agradecimiento en la mesa, sin embargo, fue tratado con modales que llamó una dureza intolerable; después de haber sufrido durante algunos meses de esta condición compleja y miserable, decidió abandonar una situación que durante toda su vida, recordó con la mayor aversión incluso con cierto grado de horror" Richard Warner tomó nota del informe de Johnson: Johnson finalmente encontró empleo como suplente con un salario de £20 libras al año en una escuela en Market Bosworth, dirigida por Sir Wolstan Dixie, lo que permitió a Johnson enseñar sin un título. El poco convencional Dixie permitió a Johnson vivir en su casa, Bosworth Hall. Johnson, sin embargo, estaba feliz de enseñar a pesar de encontrarlo aburrido. Después de una discusión con Dixie abandonó la escuela y regresó a casa en junio de 1732. Johnson continuó buscando empleo en una escuela en Lichfield. Después de que su solicitud para un lugar en Ashbourne fue rechazada, pasó tiempo con su amigo Edmund Hector que lo había invitado a Birmingham, que vivía en la Casa del editor Thomas Warren. En el momento en que Warren estaba a punto de publicar el Birmingham Journal, y pidió la ayuda de Johnson, sin embargo, no nos han llegado copias de los artículos que escribió para el periódico. Su estancia con Héctor y Warren no duró, y Johnson se mudó el 1 de junio de 1733 a la casa de un tal Jarvis. Durante este tiempo, Johnson comenzó a caer en un "estado de ''avulsividad''" y comenzó a tratar mal a sus amigos. Esta colaboración con Warren se intensificó y Johnson propuso la publicación de una traducción de las historias de los abisinios escrita por el misionero jesuita Portugués Jerónimo Lobo. Johnson había leído las traducciones al francés hechas por el abate Joachim Le Grand y sentía que una breve traducción al Inglés podría ser "útil y rentable" . Luego comenzó a trabajar en esta obra y durante el invierno de 1733-1734 dio parte de ella a los grabados, pero debido a una crisis nerviosa no pudo completar la obra, aunque se sintió obligado a respetar el compromiso contraído. Para completar el trabajo, Johnson en lugar de escribir con el puño, se lo dictó a Héctor, quien llevó la copia correcta a la imprenta. El trabajo de Johnson, A Voyage to Abyssinia fue publicado un año más tarde. En febrero de 1734, Johnson regresó a Lichfield y comenzó a diseñar una edición comentada de Elegías latinas de Angelo Poliziano, junto con una historia de la poesía en latín De Francesco Petrarca a Poliziano. El trabajo tenía previsto tener 480 páginas y debía presentar un comentario detallado y notas conexas. Con este trabajo, Johnson esperaba ser conocido como un poeta-erudito a la par con Julio César Scaliger, Daniel y Nikolaes Heinsius, Erasmo de Rotterdam y Politiano, a todos los cuales admiraba. La publicación de esta obra se planeó sobre la base de una serie de suscripciones y sería el hermano de Samuel, Natanael, quien reemplazó a su padre en la gestión de la biblioteca, para administrar todo. A pesar del bajo precio al que se ofreció el libro, había tan pocas suscripciones que no justificaba la continuación de todo el proyecto. A pesar de que el proyecto fracasó, la idea de que era una señal de que Johnson se había identificado con el movimiento cultural del humanismo.

Johnson, presentándose a sí mismo como poeta, en noviembre de 1734 solicitó a Edward Cave que escribiera reseñas para la revista gentleman''s Magazine. En una carta firmada bajo el seudónimo S. Smith, Johnson escribió: "como usted no parece menos sensible que sus lectores acerca de los defectos en sus artículos sobre las obras de poesía, no le importará, si, con el fin de mejorarlos, le doy a conocer mi deseo que es el de una persona que quiere comprometerse en términos razonables para escribir a veces algún artículo." En particular, Johnson sugirió eliminar de la revista "Caras de baja Liga" y "payasadas torpes" e insertar en su lugar poemas, dedicatorias y "disertaciones literarias cortas en latín o Inglés" escritas por él mismo. Cave no aceptó la oferta de Johnson de editar una columna, pero ofreció usarla ocasionalmente para aspectos menores del periódico. Alrededor de este tiempo, Johnson se hizo amigo de Harry Porter, y estuvo a su lado para ayudarlo durante la fase terminal de una enfermedad, que terminó el 3 de septiembre de 1734 con la muerte de Porter, quien dejó a su esposa Elizabeth Porter (también conocida como " Tetty ") viuda a la edad de 45 años con sus tres hijos. Unos meses más tarde, Johnson comenzó a cortejarla. El reverendo William Shaw argumenta que "la iniciativa probablemente comenzó de ella, ya que su apego a Johnson estaba en marcado contraste con lo que todos sus familiares aconsejaban y deseaban." Johnson no tenía experiencia en tales relaciones, pero la viuda adinerada lo animó y prometió poner sus considerables ahorros a su disposición. Se casaron el 9 de julio de 1735, en la Iglesia de St.Werburgh en Derby. La familia Porter no aprobó esta unión debido a la diferencia de edad entre los dos, Johnson tenía 25 años y Elizabeth 46, y el matrimonio entre Elizabeth y Johnson molestó a su hijo, Jervis, hasta el punto de que decidió romper relaciones con su madre. Sin embargo, su hija Lucy había aceptado a Johnson desde el principio, mientras que su otro hijo, Joseph, más tarde aceptó el matrimonio.

Durante el mes de junio anterior, mientras actuaba como tutor de los hijos de Thomas Whitby, Johnson había solicitado el puesto de director de la Escuela Solihull. A pesar del apoyo de Walmesley, Johnson fue rechazado porque los líderes escolares sintieron que era "un caballero muy altivo de mal carácter y que tenía una forma de alterar su apariencia (a pesar de que no quería) que podría molestar a los chicos." Por idénticas razones, su solicitud para una escuela Brewood no fue aceptada. Johnson no se rindió y con el aliento de Walmesley, decidió dirigir su propia escuela. En el otoño de 1735, Johnson abrió un instituto privado en Edial, cerca de Lichfield. El edificio era único en apariencia con un techo piramidal; una habitación trasera servía como aula mientras que el resto del edificio albergaba a la familia de Johnson. Solo tuvo tres alumnos: Lawrence Offley, George Garrick y el joven de dieciocho años David Garrick, que se convertiría en uno de los actores más famosos de su tiempo. Johnson estructuró un programa de estudios centrado en la lectura de los clásicos, comenzando por lo que consideraba las obras más fáciles, como las sagradas de Cordier y Erasmo, antes de pasar gradualmente a las obras de Cornelius Nepote y finalmente a las de Ovidio, Virgilio y Horacio. La escuela fue anunciada en los números de junio y julio de 1736 de la revista gentleman''s : "en Edial, cerca de Litchfield, Staffordshire, se abre una escuela de tiempo completo donde Samuel Johnson enseña latín y griego. Después de permanecer en funcionamiento durante poco más de un año, la escuela cerró en febrero de 1737 y Johnson se ganó una reputación como maestro de escuela que no estaba a la altura de su tarea. Poco a poco su deseo de enseñar se desvaneció y se dedicó a la escritura de su primera obra importante, la histórica Tregedia Irene. Este trabajo no ganan tanto como él había esperado, al menos hasta que Garrick organizado en 1749. El 2 de marzo de 1737, sin dinero en el bolsillo, Johnson partió a Londres con su antiguo alumno David Garrick. Para empeorar las cosas, Johnson recibió la noticia de que su hermano, Nathaniel, había muerto el mismo día de su partida. Sin embargo, sus perspectivas no eran del todo desesperadas, ya que Garrick heredaría una gran suma al año siguiente. Además, Garrick tenía conocidos en Londres, y los dos fueron recibidos por un pariente lejano, Richard Norris, que vivía en Exeter Street. Johnson no se quedó allí mucho tiempo y se mudó a Greenwich cerca de La Taberna Golden Hart para completar el drama Irene. En este momento, escribió a Cave el 12 de julio de 1737 y propuso que publicara una traducción de la historia del Concilio de Trento (1619) de Paolo Sarpi, una propuesta que Cave aceptó solo unos meses después. Johnson comenzó a traducir Sarpi antes de que Cave incluso diera su aprobación y en este momento regresó a casa con su esposa. En total, escribió entre cuatrocientas y ochocientas páginas de texto con su comentario antes de suspender la obra en abril de 1739. En octubre de 1737, Johnson trajo a su esposa a Londres; al principio vivían en Woodstock Street y luego se mudaron a 6 Castle Street. Inmediatamente, Johnson comenzó a colaborar con Cave escribiendo para la revista gentleman''s Magazine. Durante este período, Las solicitudes de la revista y otros editores eran" de una cantidad y variedad sin precedentes "y" tan numerosas, variegadas y dispersas "que" el propio Johnson no pudo hacer una lista completa de ellas. En mayo de 1738, Londres, la primera obra importante de Johnson, fue publicada anónimamente. Basada en la sátira III (no hay lugar en Roma para un romano) de Giovenale, esta obra representa al personaje de Thales marchándose a Gales para escapar de las dificultades de vivir en Londres, que se retrata como un lugar de crimen, corrupción y abandono de los pobres. Johnson no podía considerar que tal trabajo podría darle ningún mérito como poeta. Alexander Pope declaró: "el autor pronto será déterré" (desenterrado, dado a conocer), pero esto sucedería solo 15 años después. En agosto, Johnson no pudo acceder al puesto de director de Appleby Grammar School, al no tener una Maestría en Artes de Oxford o Cambridge. En un intento de poner fin a este desperdicio, Alexander Pope pidió a Lord Gower que usara su influencia para que Johnson fuera galardonado con un título académico. Gower solicitó a Oxford que Johnson fuera galardonado con un título honorario, pero le dijeron que el suyo era "una petición fuera de lugar." Gower no se demoró y escribió a un amigo de Jonathan Swift para pedirle a Swift que solicitara a la Universidad de Dublín un diploma para ser otorgado a Johnson, con la esperanza de que entonces este título pudiera ser utilizado para justificar la emisión de un Master of Arts por Oxford, pero Swift se negó a darle un placer a Johnson. Independientemente de la razón por la que Swift no se interesó y la forma en que Johnson reaccionó al comportamiento de Swift, es bien sabido que Johnson más tarde se negó a apreciar a Swift como poeta, escritor o satírico, con una excepción: habló de Swift con respecto a su obra fable of the barrel cuestionando si él era el autor. Entre 1737 y 1739, Johnson se hizo amigo del poeta Richard Savage. Sintiéndose culpable por vivir a expensas de su esposa Tetty, Johnson abandonó el hogar conyugal y se fue con Savage. Ambos eran pobres en caña y encontraron hospitalidad en tabernas o una cama en clubes improvisados y a veces se vieron obligados a pasar la noche en las calles. Savage era poeta y dramaturgo, y se sabe que a Johnson le gustaba pasar tiempo y discutir varios temas con él, yendo por ahí bebiendo y divirtiéndose. Sin embargo, Savage finalmente cayó en la pobreza, y Pope, junto con otros amigos de Savage, le concedió una "pensión anual" siempre y cuando aceptara mudarse a Gales. Savage terminó en Bristol y continuó pagando deudas. Por lo tanto, fue encarcelado y murió allí en 1743. Un año más tarde, Johnson escribió Life of Mr Richard Savage (1744), una obra "conmovedora" que, según el biógrafo y crítico Walter Jackson Bate, "sigue siendo una de las obras innovadoras en la historia de la biografía."

Los primeros trabajos de Johnson y sus años de juventud fueron descuidados dentro de los estudios Johnsonianos. Como resultado, es mejor conocido por los eventos y obras de su madurez como, por ejemplo, un diccionario de la lengua inglesa. Este desequilibrio es atribuible a James Boswell, amigo íntimo de Johnson, que no trató en detalle la infancia y carrera temprana del sujeto de su vida de Samuel Johnson, la biografía de Johnson por excelencia. En particular, Boswell ignoró los escritos políticos de Johnson en los que hay una preocupación sobre la administración de Sir Robert Walpole de lo público. Su primera obra importante, Londres, contiene una versión temprana de los temas éticos de Johnson. En esta composición poética, combinó ataques a la política de Walpole y el gobierno británico con acciones inmorales del ciudadano londinense con el fin de crear una amplia sátira de la sociedad londinense del siglo XVIII. Johnson compara Londres con el Imperio Romano en su período de decadencia y lo culpa de la corrupción moral y política que son la causa de su declive. Aunque Johnson comenzó su crítica literaria en tiempos posteriores, Londres es un ejemplo de lo que Johnson pensó que debería ser la poesía: en este trabajo revela un estilo fresco y alegre que se basa en un lenguaje simple y un uso fácil de entender de las imágenes. El primer gran éxito de Johnson fue Life of Savage, pero esta obra no fue la primera biografía escrita por Johnson; antes de la de Savage hubo otras biografías, incluidas las de Jean - Philippe Baratier, Robert Blake y Francis Drake. Aunque no fue la única biografía que se publicó después de la muerte de Savage, la de Johnson se hizo más popular y encarnó su idea de cómo se debería escribir una biografía.

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