HMS Ark Royal (91)

El HMS Ark Royal (91) fue el tercer buque de la Royal Navy en llevar este nombre y el segundo portaaviones. Fue diseñado en 1934 para cumplir con los límites del Tratado Naval de Washington y fue construido por Cammell Laird and Company, Ltd. Birkenhead. Botado el 13 de abril de 1937, fue completado en noviembre de 1938. Fue el primer portaaviones británico en ser diseñado y construido como tal. Su casco era del tamaño máximo permitido por el dique seco. Esta fue también la primera ocasión en la que la cubierta de vuelo fue construida como una parte integral del barco en lugar de ser una superestructura añadida a un buque preexistente. Tenía dos niveles de cubiertas de hangar.

El 25 de septiembre de 1939, dos semanas después del estallido de la Segunda Guerra Mundial, Ark Royal participó en el rescate del submarino Spearfish, que había sido dañado en los arrecifes de cuerno. Durante esta operación el 26 de septiembre uno de sus Blackburn Skua derribó un hidroavión alemán marcando el primer derribo enemigo de la guerra. En diciembre de 1939 fue enviado al Atlántico Sur para participar en la búsqueda del acorazado alemán Admiral Graf Spee. En la primavera de 1940, participó en la campaña noruega junto con el HMS Glorious. El 13 de junio de 1940, Ark Royal lanzó un ataque aéreo sobre Trondheim en Noruega. Mientras el Ark Royal estaba orientado con la proa en el viento para lanzar su avión, dos destructores que lo escoltaban, el HMS Antelope y el HMS Electra, chocaron debido a la niebla y tuvieron que regresar a Inglaterra para ser reparados. En julio se unió al ataque contra la base naval francesa de Mers el Kébir en Argelia junto con HMS Hood, Valiant, Resolution, Arethusa y Enterprise. El siguiente septiembre Ark Royal participó en un segundo ataque contra la Armada de la República de Vichy, esta vez en Dakar. Sus cañones de aire atacaron al crucero de batalla Francés Strasbourg, pero sin golpearlo y el barco francés logró llegar a salvo al puerto de Toulon. El 9 de julio de 1940 fue atacado sin daños por aviones italianos. El 1 de agosto su avión atacó la base italiana de Cagliari, mientras que el portaaviones HMS Argus entregó 12 cazas Hawker Hurricane a Malta. Mientras protegía convoyes en el mar Mediterráneo, sus aviones atacaron los acorazados italianos a finales de noviembre, sin golpearlos; a su vez fue atacado por aviones enemigos pero sin sufrir daños. Atacó el puerto de Génova a principios de febrero de 1941 durante una incursión de la Marina Británica en aguas controladas por Italia. Durante marzo de 1941, Ark Royal persiguió a los cruceros de batalla alemanes Scharnhorst y Gneisenau durante la última fase de la salida del Atlántico. A finales de mayo, mientras servía en el Mediterráneo como parte de la fuerza H junto con el HMS Renown y el crucero HMS Sheffield, fue enviado a participar en la captura del acorazado alemán Bismarck en el Atlántico. El 26 de mayo, su avión de reconocimiento avistó a Bismarck, y más tarde ese mismo día, sus cañones de aire la atacaron. Durante el primer ataque, el avión atacó por error a Sheffield, ya que los pilotos no habían sido informados de que Sheffield había sido enviado para seguir a Bismarck. Afortunadamente, los torpedos equipados con nuevos detonadores magnéticos explotaron en el momento en que entraron en el agua (después de este evento se consideraron poco confiables y se retiraron del uso en la Royal Navy), y el Sheffield logró evadir el resto; no se causó ningún daño significativo y uno de los pilotos señaló "lo siento por el arenque" (lo siento por el arenque) a Sheffield. Torpedos equipados con los antiguos detonadores de contacto fueron instalados en el Pez Espada y un nuevo ataque fue lanzado justo antes de la puesta del sol. En el segundo ataque, los cañones de aire alcanzaron el Bismarck, dañando los engranajes del timón, haciéndolo virtualmente inmanejable y permitiendo a los otros buques de guerra británicos cerrar la distancia y hundirlo en la mañana del 27 de Mayo. Ningún avión se perdió en estos ataques (contrariamente a la trama de la película Sink the Bismarck!) . También en 1941 Ark Royal fue muy activo en el Mediterráneo. En varias ocasiones transportó aviones a la sitiada base de Malta y protegió convoyes con destino a Malta. Los alemanes anunciaron repetidamente que la habían hundido. El 13 de noviembre de 1941, mientras regresaba a Gibraltar de una de estas misiones, El Ark Royal fue alcanzado por un torpedo lanzado por el submarino alemán U - 81 bajo el mando del Capitán Friedrich Guggenberger. La inundación progresiva ahogó los zócalos de la caldera, de modo que el barco, no equipado con motores Diesel de repuesto, perdió todas las fuentes de energía, incluida la destinada a las bombas. El HMS Legion recibió la orden de recoger a los 1.487 miembros de la tripulación y transportarlos a Gibraltar. Después de varias horas, el 14 de noviembre de 1941, mientras remolcaba a Gibraltar, donde ya estaba a la deriva pesadamente, zozobró a la derecha y se hundió; sólo un miembro de la tripulación murió durante la evacuación del barco. La ubicación exacta del hundimiento permaneció desconocida hasta mediados de diciembre de 2002, cuando la BBC anunció que un equipo de filmación había visto el naufragio a 900 m de profundidad y 48 km de Gibraltar. Las causas del hundimiento se atribuyeron principalmente a la inexperiencia y la falta de iniciativa en la gestión de daños: la inundación se dejó sin controlar durante demasiado tiempo y varias escotillas que deberían haber sido selladas se dejaron abiertas. Probablemente si las intervenciones hubieran sido más rápidas habría sido posible remolcarlo hasta la cercana Gibraltar y repararlo. Sin embargo, varios defectos de construcción contribuyeron al hundimiento: la sala de calderas no tenía compartimentos estancos (un problema que se rectificó inmediatamente en los ilustres e implacables portaaviones de clase), las entradas de aire de la caldera se habían colocado muy bajas debido a la presencia de una doble cubierta de vuelo y carecían de un motor Diesel de emergencia.

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