Herpetotherium

El herpetotherium (gen. herpetotherium) es un marsupial extinto similar a una zarigüeya, que vivió entre el Eoceno inferior y el Mioceno inferior (hace 50-16 millones de años). Sus restos fueron encontrados en América del Norte.

Este animal era similar, en apariencia y tamaño, a las zarigüeyas actuales. Algunas características esqueléticas, principalmente del cráneo y las piernas, han llevado a los paleontólogos a creer que el herpetotherium era aún más primitivo que las zarigüeyas actuales. Basándose en restos craneales bien conservados, los estudiosos creen que el herpetotherium y sus parientes cercanos ni siquiera eran marsupiales reales. Se conocen varias especies de este animal, entre las que la más conocida es herpetotherium fugax, del Oligoceno inferior, mientras que la más antigua es H. knighti, del Eoceno inferior. Otros herpetoteridos vivieron en Europa: en particular, Amphiperatherium sobrevivió hasta el Mioceno Medio.

El herpetotherium muestra adaptaciones particulares en los huesos de las patas; este animal, a diferencia de las zarigüeyas de hoy, parece haber sido un cuadrúpedo terrestre. Probablemente se alimentó de pequeños animales que encontró cazando en el suelo. Los marsupiales más antiguos conocidos (Sinodelphys) ya poseían adaptaciones a la vida arbórea; esto sugeriría que numerosas líneas evolutivas de metateros primitivos ya habían aparecido en el Cretácico Inferior, o que Sinodelphys en sí ya estaba más evolucionado que Herpetotherium.

Marsupiales fósiles

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