Expedición de Burke y Wills

La expedición Burke y Wills fue una expedición de 19 hombres a Australia entre 1860 y 1861 por Robert O'hara Burke y William John Wills desde Melbourne al norte en el Golfo de Carpentaria por una distancia de 3250 kilómetros. En ese momento el interior de Australia no había sido explorado excepto por los indígenas y, aunque completamente desconocido para los colonos europeos, se creía que había un mar interior, una hipótesis negada al final de la expedición. La mayoría de las exploraciones llevadas a cabo en Australia por los europeos se llevaron a cabo principalmente a lo largo de las costas, como la de Ludwig Leichhardt en 1848, en el interior de la costa noreste, o como el envío, siempre en el interior de la costa sureste, realizado por Charles Sturt en 1844. Igualmente importante es la expedición de Edward John Eyre al Estado de Australia Meridional a través de las montañas Flinders.

En 1857 el Instituto filosófico, que se convirtió en la Royal Society of Victoria en 1859, encargó la Expedición de exploración victoriana. Debido a los escasos fondos disponibles, la expedición fue pospuesta por tres años. El irlandés Robert O''hara Burke fue elegido como el líder de la exploración, a pesar de su inexperiencia en el campo de la exploración. William John Wills fue elegido como navegante y tercero al mando. Como medio de transporte de alimentos y equipo necesario, también se optó por utilizar 26 camellos importados de África, dada su característica de adaptación a ambientes desérticos.

El 20 de agosto de 1860, la expedición de 19 hombres, 23 camellos, 26 caballos y 6 vagones partió de Melbourne desde Royal Park. Los suministros llegaron a un peso total de 20 toneladas con suministros necesarios para dos años. El convoy hizo su primera parada en Lancefield el 23 de agosto, donde se detuvo durante unos cuatro días. Luego se dirigió a Swan Hill, llegando allí el 6 de septiembre, y el 15 de septiembre llegó a Balranald, donde fue descargado, para aligerar el exceso de peso de la expedición, varios suministros, así como armas y municiones. Después de unos dos meses de viaje y 750 km de rutas llegaron a Menindee, donde dos de los cinco oficiales al mando fueron redesignados y trece hombres de la expedición fueron despedidos, reemplazados por ocho hombres nuevos. El 19 de octubre, Burke dividió la caravana, llevando consigo los mejores caballos y siete de los hombres más aptos, para poder llegar primero a Cooper Creek, donde esperaría al resto del grupo.

Burke y sus hombres llegaron a Cooper Creek el 11 de noviembre, estableciendo un campamento base para esperar al resto de los hombres y quedarse hasta el final del caluroso verano Australiano, en el que la temperatura promedio de 50°C hacía difícil moverse. Cuando el resto de la tripulación llegó, Burke inesperadamente dividió el grupo en dos nuevamente y junto con Wills, John King y Charles Gray, seis camellos y un caballo, decidieron llegar al Golfo de Carpentaria. Ordenó a Brahe, el oficial al mando del grupo de hombres que permanecieron en el campamento base, que esperara su esperado regreso en los próximos tres meses, pero Wills, mucho más experimentado y realista que Burke, le dijo en secreto a Brahe que lo más probable era que su misión de avanzada durara al menos cuatro meses.

El 9 de febrero de 1861 la pequeña expedición llegó al delta del Río Flinders pero, debido a los numerosos manglares cultivados, se dieron cuenta de la imposibilidad de continuar el viaje. Burke y Wills trataron de continuar por su cuenta, pero, después de caminar unos 20 km, se convencieron de la imposibilidad de continuar y regresaron. Ellos y los otros decidieron regresar al campamento de Cooper Creek, pero los suministros de alimentos en ese momento se volvieron escasos, tanto que tres de los camellos que tenían con ellos y su único caballo fueron sacrificados para comer. Grey murió de disentería el 17 de abril de 1861, y después de un día de descanso necesitó enterrar a su compañero, Burke, Wills y King regresó a Cooper Creek el 21 de abril, encontrando el campamento abandonado solo unas horas más tarde.

Brahe decidió abandonar el campamento base solo nueve horas antes de que llegaran los tres sobrevivientes, dejando algunos suministros y un mensaje escrito en una botella enterrada bajo un árbol, en el que explicó las razones de su elección. La botella fue encontrada por Burke, quien a su vez introdujo un escrito sobre lo que había sido de su viaje al Golfo de Carpentaria, lo enterraré de nuevo sin embargo informar que el primer mensaje había sido leído. El 26 de abril, obligó a sus camaradas a continuar hacia el desierto de Strzelecki y el Monte Hopeless, sin escuchar la propuesta de Wills y King de unirse a sus camaradas en Menindee. Mientras tanto Brahe y Wright decidieron regresar a Cooper Creek de nuevo, llegando allí el 8 de Mayo, para ver si sus compañeros habían regresado, pero incluso esta vez se les perdió por poco, los tres estaban a solo cincuenta kilómetros del campamento base. Al ver que el campamento estaba una vez más desierto y sin ningún signo que pudiera sugerir una posible llegada de los tres, Brahe ni siquiera intentó desenterrar la botella en la que Burke había escrito justo antes y regresaron a Menindee de nuevo. Cansado del largo viaje, con la escasez de recursos disponibles, la situación de los tres exploradores se volvió crítica, y aunque la ayuda que recibí de algunos de los aborígenes, tanto Burke, que Wills murió de hambre mientras que el rey, estando solo y al final de sus fuerzas, se encontró inesperadamente con un grupo de aborígenes yandruwandha, que lo ayudaron dándole comida y refugio, hasta que pudo regresar a casa. Seis operaciones de recuperación se llevaron a cabo posteriormente entre 1861 y 1862: dos Financiadas por el Comité exploratorio, tres Financiadas por la Royal Society of Victoria y una por el Gobierno de Australia Del Sur.

El Gobierno Estatal de Victoria envió a Alfred William Howitt para recuperar los cuerpos de Burke y Wills en Cooper Creek, con el fin de traerlos de vuelta a Melbourne y organizar un funeral de estado, celebrado el 21 de enero de 1863 frente a 40.000 espectadores. Los cuerpos de los dos exploradores fueron enterrados en el Cementerio General de Melbourne. A pesar del trágico final, la aventura de Burke y Wills no se consideró inútil ya que había dado a conocer la geografía interna del continente australiano aún completamente inexplorada y, sobre todo, había convencido al máximo de la inexistencia de un mar interno. En 1862, se erigieron monumentos en su honor en el cementerio Back Creek, la ciudad de Bendigo, y en Castlemaine Hill. En 1867 en Ballarat, la ciudad natal de Wills, se construyó la "fuente de los exploradores" . En 1890, un monumento fue erigido en el Parque Real de Melbourne como el punto de partida para la exploración treinta años antes. En 1918 se rodó una película muda titulada A Romance of Burke and Wills Expedition of 1860 y en 1985 una nueva película titulada Burke & Wills protagonizada por Jack Thompson y Nigel Havers. Para conmemorar el 150 aniversario de la empresa, se acuñaron monedas conmemorativas de 1$ y 20 centavos.

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