Dromornithidae

Los dromornitidi (dromornithidae), también conocidos por el nombre aborigen de mihirungs, son un grupo de aves conocidas exclusivamente por el fósil estatal, que vivieron en Australia entre el Oligoceno y el Pleistoceno (entre hace 35 millones de años y 10. 000 años).

Ineptos en el vuelo, estas aves tenían una altura de entre uno y medio y tres metros. Las formas más grandes, como el Dromornis stirtoni de finales del Mioceno, podían alcanzar los 500 kg de peso y se encontraban entre las aves más grandes jamás existentes, comparables en tamaño a las del elefante de Madagascar o el moa de Nueva Zelanda. En general, los mihirungs estaban dotados de largas y poderosas patas traseras, un cuerpo compacto y alas atrofiadas. El cráneo, conocido por fragmentos hasta los años 90, es bien conocido solo por Bullockornis planei del Mioceno inferior. Este cráneo, al contrario de lo que se creía anteriormente, es alto y grande, con un pico poderoso, lo que lo hizo vagamente parecido a la cabeza de las grandes aves gastornítidas del Eoceno, como Gastornis. Bullockornis y formas similares probablemente tenían que ser carnívoros, y representaban los depredadores máximos de su ecosistema.

Hasta hace unos años, los mihirungs eran considerados parientes cercanos de los casuarios y emus, especialmente sobre la base de supuestas similitudes del esqueleto. Los restos del cráneo de Bullockornis han revelado parientes insospechados con patos y gansos (Anseriformes). La forma más antigua de dromornitid, y también la más pequeña, es Barawertornis, del Oligoceno. Entre los dromornítidos había formas de constitución pesada (Bullockornis y Dromornis) y otras de constitución esbelta, probablemente corredores rápidos (Ilbandornis). El último género conocido, Genyornis, se extinguió a finales del Pleistoceno y fue contemporáneo de los primeros habitantes humanos de Australia.

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