C / 2006 W3 Christensen

El cometa Christensen, formalmente referido como C/2006 W3 (Christensen), es un cometa de largo período en el sistema solar. Fue descubierto el 18 de noviembre de 2006 por Eric J. Christensen durante el proyecto de investigación Catalina Sky Survey para cometas y asteroides. A pesar de la gran distancia del Sol mantenida durante toda la aparición (en el perihelio el cometa alcanzó alrededor de 3 UA del sol), el núcleo mostró una intensa actividad.

El cometa fue descubierto el 18 de noviembre de 2006 por Eric J. Christensen con un telescopio Schmidt de 0,68 m de diámetro. Apareció como un objeto de magnitud 18 y ya manifestaba un cabello débil y ligeramente alargado. En los días inmediatamente siguientes, otros astrónomos repitieron las observaciones, confirmando su naturaleza cometaria. Sin embargo, no fue posible identificar una cola. Estaba entonces a unas 8 UA del sol (más cerca de la órbita de Saturno que de Júpiter). El brillo del cometa aumentó con el paso del tiempo. Durante 2007 pasó de magnitud 18 a 16. Durante 2008 el aumento del brillo fue más repentino y a finales de año, el cometa había alcanzado la magnitud 11ª. A medida que se acercaba al tránsito del perihelio el 6 de julio de 2009, el cometa alcanzó la magnitud 8. Luego comenzó a viajar la rama descendente de la curva de luminosidad, desvaneciéndose cada vez más en su viaje a las profundidades del Sistema Solar exterior. Entre el 1 y el 8 de noviembre de 2009, el cometa Christensen fue observado con el Observatorio Espacial Herschel. El objetivo de la investigación fue identificar el comportamiento manifestado por los cometas a gran distancia del Sol. Análisis previos habían indicado que la producción de un dosel estaba asociada con la sublimación de "hielo hipervolátil" como CO y CO 2 o la liberación de material gaseoso atrapado en el hielo de agua y liberado después de la reorganización de este en la forma cristalina. El cometa Christensen manifestó un núcleo particularmente activo, que produjo un dosel denso a pesar de la gran distancia mantenida Del Sol. Los datos recogidos indican que esta actividad consistía principalmente en la liberación de CO (que superaba la producción de vapor de agua en al menos un 220%).

El cometa Christensen viaja en una órbita retrógrada altamente excéntrica, inclinada alrededor de 127° con respecto al plano de la eclíptica. El perihelio se alcanzó el 6 de julio de 2009, a una distancia de aproximadamente 3UA del Sol. El nodo descendente, entre las órbitas de Júpiter y Marte, se cruzó a unos 3,5 ua del Sol.

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