Benetton B197

El Benetton B197 es un automóvil de Fórmula 1 utilizado por el equipo de Fórmula Benetton durante la temporada 1997. Fue conducido por Jean Alesi y Gerhard Berger, reemplazado por problemas físicos por Alexander Wurz para tres Grandes Premios, y diseñado por Nick Wirth y Rory Byrne, que sin embargo habían dejado el equipo en 1996 con el proyecto completado. Este fue el último coche de Benetton en lograr una victoria, con Berger en el Gran Premio de Alemania, pero nunca pudo luchar seriamente por el título mundial, terminando el campeonato de constructores en el tercer lugar.

El automóvil fue el desarrollo del B195 y B196 anteriores y mantuvo la parte delantera del automóvil sin cambios, que sin embargo fue aerodinámico, y los lados. Los cambios se referían principalmente a la cabina y la parte trasera, con el fin de mejorar la aerodinámica del vehículo, pero los técnicos no pudieron aprovechar al máximo la parte central del coche que era mucho más ancha que la del rival Williams. Debido a la conformación del eje trasero, se utilizó un nuevo tipo de suspensión. El principal defecto del automóvil era precisamente la aerodinámica, de hecho tenía un consumo anormal de caucho con el consiguiente deterioro del rendimiento y la dificultad para llevar los neumáticos a la temperatura. Además, el B197 fue capaz de lograr un rendimiento óptimo solo en pistas que tenían rectas largas y una parte lenta, mientras que en otros circuitos a menudo estaba en dificultad. El motor también se destacó del anterior: en primer lugar era más ligero, por 11 kilos, tenía un centro de gravedad más bajo y podía emitir más potencia. La caja de cambios se mantuvo, sin embargo, casi sin cambios; la única diferencia fue la transición de siete a seis marchas. Para 1997 Benetton mantuvo sus colores tradicionales (azul y blanco), pero la llegada de muchos nuevos patrocinadores, incluidos Agip, Akai, Korean Air, Gillette y A1, permitió implementar el presupuesto disponible para el equipo italiano, llevándolo a 91 mil millones de liras. Además, por primera vez, la marca Benetton apareció en los autos del equipo.

Aunque el B197 había salido a la pista a principios de enero, la versión final solo se presentó el 23 de enero en Planet Hollywood en Londres. La ceremonia atrajo a muchos periodistas de muchos países del mundo. Ambos pilotos se declararon muy satisfechos y Berger también especuló que el equipo italiano podría luchar por el campeonato mundial, mientras que Flavio Briatore dijo que los favoritos eran Ferrari y Williams.

La primera salida en la pista de la B197 tuvo lugar, aunque en una versión aún no definitiva, la segunda semana de enero en la pista de Jerez de la Frontera con Berger, que consiguió un mejor tiempo que Alesi, conduciendo un B196. El 17 de enero, el piloto austriaco estableció el nuevo récord de circuito. El equipo italiano más tarde volvió a practicar en la pista española y ambos pilotos consiguieron tiempos halagadores, pero el coche también causó algunos problemas de fiabilidad, especialmente durante las pruebas celebradas en Estoril las semanas siguientes. El primer Gran Premio de la temporada vio a los coches Benetton en dificultad durante la clasificación debido a un error de los técnicos en la evaluación correcta de la distancia al suelo del coche. Corregido el error, durante la carrera, los dos pilotos reensamblaron varias posiciones y Alesi también podría haber subido al podio si hubiera visto el letrero expuesto por los mecánicos que lo llamaban a los boxes. Se lograron mejores resultados en Brasil, con Berger terminando segundo y su compañero de equipo sexto. No se obtuvieron resultados significativos hasta el Gran Premio de España, que Alesi terminó en tercer lugar. A partir de entonces hubo un crescendo de resultados que terminó con la victoria de Berger en el Gran Premio de Alemania. En el final de temporada, el piloto francés obtuvo una pole position en Monza, donde terminó segundo, un resultado replicado también en el Gran Premio de Luxemburgo. El coche en general demostró ser menos rápido que el McLaren MP4/12, pero fue su mayor fiabilidad lo que le permitió obtener más clientes habituales, confirmando el tercer lugar en la clasificación final con 67 puntos totales, solo uno menos que el año anterior. Leyenda: (los resultados en negrita indican la posición del poste; los resultados en cursiva indican las vueltas más rápidas en la carrera.) .

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