Batalla de las alturas de Tugela

Después de serias derrotas, repetidos fracasos, el comandante del campo de fuerza los británicos, el general Redvers Buller, logró, a partir del 14 de febrero de 1900, ganar con una serie de ataques y maniobras lentas aggiranti, las colinas al sur del río Tugela, y en la segunda parte de la batalla, que comenzó el 22 de febrero, las tropas británicas atacaron y ocuparon después de un largo y violento enfrentamientos también las crestas al norte de la river, finalmente desalojando de sus fuertes posiciones defensivas al comando Bóer dirigido por el capaz general Louis Botha La batalla de las alturas del Tugela tuvo lugar del 14 al 28 de febrero de 1900 en el territorio al norte y al sur del río Tugela en Natal durante la Segunda Guerra Bóer, y fue el momento decisivo de la campaña organizada por el ejército británico para liberar a las tropas sitiadas en Ladysmith desde octubre de 1899. La batalla terminó el 28 de febrero de 1900 con la victoria final Británica y la retirada general de los Bóers que renunciaron a continuar el asedio de Ladysmith y se retiraron al norte y al oeste. El General Buller entró en Ladysmith a la cabeza de sus tropas el 1 de marzo de 1900 y se reunió con el comandante de la guarnición sitiada, el General George Stuart White, poniendo fin a la fase más difícil de la guerra para los británicos.

La Segunda Guerra Bóer se inició tan desastroso para el ejército británico, especialmente en la región de Natal; el campo de fuerza conspicuo bajo el mando del general George Stuart White, acaba de aterrizar en la colonia, había sido sorprendido por el ataque repentino de numerosas columnas Bóer Transvaal y el Estado Libre de Orange que, bajo el mando del general Piet Joubert y Martinus Prinsloo, había invadido desde diferentes direcciones, la Natal Norte Las tropas británicas de vanguardia al mando del General William Penn Symons, desplegadas en posiciones demasiado avanzadas, tuvieron que retroceder precipitadamente el 21 de octubre de 1899, mientras que la principal fuerza de campo del general White, después de algunos éxitos locales, había sido derrotada gravemente el 30 de octubre de 1899 (" Black Monday " , Lunes triste) en la Batalla de Ladysmith. El General White se había mantenido firme con sus fuerzas y el 2 de noviembre de 1899 había sido empujado de nuevo a Ladysmith, que fue sitiada inmediatamente por el comando Bóer. Más de 13. 000 soldados británicos fueron encerrados dentro de la ciudad y sometidos al fuego de artillería enemigo y a una creciente privación material. El General Redvers Buller, Comandante en jefe del gran cuerpo expedicionario enviado por el Imperio británico a Sudáfrica después del comienzo de la guerra, tuvo que trasladarse inmediatamente a Natal con una parte de sus fuerzas, estabilizar inicialmente la situación y luego organizar una gran ofensiva hacia el norte hacia Ladysmith para tratar de liberar la guarnición del general White lo antes posible. Mientras el general Buller concentraba sus tropas alrededor de la barandilla central de Estcourt, los Bóers, después de una peligrosa incursión hacia el sur, que parecía poner en peligro el puerto de Durban, se desplegaron en la defensa de la línea del río Tugela, al sur de Ladysmith, que, gracias al tortuoso curso del curso de agua, y la presencia de una serie de escarpadas cadenas montañosas, era fácilmente defendible. El General Luis Botha había tomado el mando de las fuerzas bóer en el Tugela, mientras que parte del comando continuó el asedio de Ladysmith. El general Buller, deprimido y pesimista, tuvo que entregar el mando supremo del mariscal de campo Frederick Roberts, pero retuvo el liderazgo de las tropas en Natal, la llamada Fuerza De Campo De Natal, y, después de la llegada de una división del refuerzo, hizo un nuevo intento, en enero de 1900, para desbloquear la guarnición de Ladysmith, que mientras tanto estaba sometida a un asedio, y tuvo que defenderse de un peligroso asalto en masa boero el 6 de enero 1900 El primer intento del general Buller para superar las defensas de la Tugela y llegar a Ladysmith tuvo lugar el 15 de diciembre de 1899, y terminó con un serio fracaso; en la batalla de Colenso, los británicos fueron rechazados con graves pérdidas, y tuvieron que renunciar a cruzar el río en Colenso a lo largo de la carretera directa a Ladysmith, bajo el fuego de la milicia Boeri certificados en las trincheras excavadas en la orilla norte. La batalla de Spion Kop, 23 y 24 de enero de 1900 terminó con una nueva derrota británica; debido a algunos errores tácticos y la reacción violenta de los Bóers del general Botha, una maniobra para flanquear el oeste de Colenso no tuvo éxito y el general Buller decidió rendirse para continuar la operación, e hizo retroceder a las tropas al sur del Tugela. Un tercer intento terminó en otro revés en la Batalla de Vaal Kranz el 7 de febrero de 1900; los británicos se retiraron de nuevo. Después de estos fracasos, el comandante de las fuerzas británicas en Natal, fue expuesto a fuertes críticas de los líderes político-militares y parte de las tropas y los oficiales subordinados de su ejército; el mariscal de campo Roberts invitó al general Buller a ser cauteloso y mantener una actitud defensiva. El comandante de la fuerza de campo de Natal, por otra parte, consideró que era necesario hacer un nuevo intento lo antes posible para desbloquear la guarnición de Ladysmith, que, agotada y frágil, había estado pidiendo ayuda durante muchas semanas. A pesar de las derrotas, el General Buller sintió que finalmente había identificado el sector más favorable para atacar las líneas bóer en el Tugela y entendió las mejores tácticas a seguir para lograr el éxito.

Después del fracaso del ataque directo a lo largo de la carretera principal de Colenso a Ladysmith y las maniobras aggiranti al oeste a través del Tugela, el General Buller decidió organizar una amplia circunvalación de maniobra al este, donde el curso del río corría ahuecado entre las escarpadas colinas. Las dificultades orográficas de la zona habían excluido al principio este sector como posible objetivo, pero tras las desafortunadas experiencias anteriores el comandante británico consideró inevitable intentar abrir una brecha en este territorio. Los Bóers habían ocupado el sur del Tugela, una serie de colinas, fracciones rocosas y desiguales, cubiertas de arbustos; la más importante de estas elevaciones de la Tierra era el Hlangwane que bloqueaba la orilla sur del río; esta colina, sin embargo, estaba dominada por las colinas del este: el "Colle verde" , la "pista" y el "monte Cristo" . También se requería un cambio profundo en la táctica de la infantería; los departamentos tendrían que desplegarse en orden disperso, tendrían que aprovechar las características del terreno y buscar el mejor refugio, era importante una mayor capacidad de iniciativa individual de los soldados; finalmente era decisiva una estrecha y constante cooperación de la artillería que durante todas las fases de la campaña El General Buller había entendido que en la guerra moderna, caracterizada por el poder del fuego y las posiciones atrincheradas, las viejas tácticas basadas en el ataque rápido y decisivo, ahora estaban superadas, la batalla del nuevo tipo se prolongaría durante muchos días y se caracterizaría por una larga serie de batallas conectadas de acuerdo con planes estratégicos precisos. El comandante de la fuerza de campo de Natal decidió entonces atacar metódicamente, utilizando las nuevas tácticas, las colinas al sur del Tugela que deberían haber sido conquistadas una tras otra aprovechando el considerable poder de su artillería pesada y de campo. La fuerza de campo de Natal consistía en esta etapa de unos 30. 000 soldados, agrupados en la 2. ª División bajo el general Neville Lyttelton y la 5. ª División bajo el General Charles Warren; más de cincuenta piezas de artillería estaban disponibles, incluidos los Cañones Navales de 12 libras y 4,7 pulgadas y los dos cañones de artillería Royal Garrison de 5 pulgadas recién llegados. El 12 de febrero de 1900, la nueva ofensiva comenzó con un reconocimiento preliminar de unidades irregulares del caballo ligero sudafricano en la "colina Hussar" , al sur de La "Colina Verde" ; El General Buller personalmente fue a la cima de la colina para observar el terreno; las defensas Bóer del general Botha se extendían sobre un largo tramo de la línea Tugela, mientras que otros comandos estaban presentes en una gran mantuvieron el sitio de Ladysmith Los soldados británicos de la Natal Field Force en esta etapa de la guerra ya eran veteranos experimentados de las tácticas Bóer; los wards habían sufrido grandes pérdidas en los últimos tres meses, 3. 400 hombres entre muertos, heridos y Desaparecidos, y la moral había sufrido por los continuos avances y retiros, pero en general la tropa fue combativa y mantuvo la confianza en el General Buller. Mientras tanto, la situación general evolucionaba cada vez más a favor de los británicos, mientras que en Ladysmith y la guarnición del General White seguían esperando ayuda, y, debilitado por la falta de aprovisionamiento y la propagación del tifus y la disentería, parecía decepcionado y desmoralizado al largo asedio, en el frente occidental el 11 de febrero de 1900 y comenzó una ofensiva a gran escala del mariscal de campo Roberts que pronto se vería obligado a Bóers para transferir parte de los contingentes del Estado Libre de Orange desde el frente Natal al sector modder para defender la capital Bloemfontein Después del reconocimiento, El General Buller hizo retroceder a la caballería irregular.

El 14 de febrero de 1900, el general Buller comenzó su cuarto intento de romper las líneas del Tugela y liberar a Ladysmith enviando en la "colina de los Húsares" , al sureste de Colenso, la brigada de caballería e infantería montada, El coronel Dundonald que ocupó el lugar fácilmente; luego el comandante británico tuvo que desplegar en la colina la mayor parte de su artillería, incluidos Cañones, Pesados de 4, 7 y 5 pulgadas, y comenzó a bombardear con fuego de artillería constante todos los cerros al sur del Tugela El 16 de febrero el ataque principal fue lanzado por la división del General Neville Lyttelton; la Brigada del General Geoffrey Barton atacó la "colina verde" en el centro, mientras que las otras dos brigadas del general Lyttelton marcharon diagonalmente al noreste para atacar primero al "Cingolo" y luego al "monte Cristo" . El 18 de febrero de 1900 los ataques británicos tuvieron éxito; cuando los Fusileros escoceses de la Brigada del General Barton alcanzaron y ocuparon la "colina verde" , el asalto del general Lyttelton, precedido por un intenso y preciso fuego de artillería y apoyado por el disparo de ametralladoras Maxim, rompió las defensas Bóer. Después de la conquista de la "Faja" de los soldados británicos continuaron hacia el norte; el "monte Cristo" fue atacado y conquistado por la Brigada del General Henry Hildyard; dos compañías del regimiento West Yorkshire alcanzaron la meta primero, y lograron mantener sus posiciones hasta la llegada de refuerzos. Los Bóers, temerosos de ser aislados al sur del Tugela, no opusieron mucha resistencia y huyeron en desorden para buscar refugio al norte del río. El fracaso de las defensas en las colinas más orientales también causó el abandono por parte de los Bóers del hlangwane, la altura más cercana a las orillas del Tugela que dominaba Colenso; los británicos ocuparon inmediatamente la colina. El General Buller decidió no perseguir a los Bóers que huían y tuvo dos compañías de infantería ocupando la ciudad de Colenso; luego algunas unidades de infantería montada vadearon a través del Tugela y escalaron la colina de Fort Wyle. La situación general de las fuerzas Británicas, sin embargo, aún no aparecen totalmente favorable y la parte más difícil de la batalla aún no se había luchado. Aunque todas las posiciones al sur del río habían sido conquistadas, el General Buller ahora se enfrentaba a las escarpadas elevaciones del terreno de la costa norte que se prestaban a la defensa Bóer y dominaban las dos carreteras que conducían de Colenso a Ladysmith. El General Buller consideró inevitable regresar a Colenso; había examinado la posibilidad de cruzar el Tugela hacia el noroeste descendiendo desde "monte Cristo" , pero sus oficiales de genio encontraron esta ruta poco práctica para el ejército. El comandante en jefe entonces decidió construir un puente de barco frente al hlangwane y cruzar en ese punto antes de atacar las colinas de la costa norte. El 21 de febrero, se construyó el puente flotante y el 22 de febrero, la brigada principal del General Arthur Wynne, perteneciente a la división del General Warren, pasó por la costa norte con la misión de comenzar el ataque en las colinas a cuatro kilómetros al norte de Colenso. Desde el suroeste y el noreste, los Bóers del General Botha ocuparon cuatro colinas; la última más al norte, la llamada "colina Pieters" , apareció como la posición más importante de las defensas. Algunos oficiales criticaron la decisión del general de cruzar el Tugela en ese punto y atacar en un terreno aparentemente desfavorable, estrecho entre el río y las laderas de las colinas; consideraron que la situación táctica era muy desventajosa para los británicos. Las noticias favorables del Frente Occidental y la información de una retirada del comando Bóer del Estado Libre de Orange, sin embargo, fortalecieron el optimismo del General Buller que el 21 de febrero comunicó por heliógrafo al general White en Ladysmith que creía que solo tenía que enfrentarse a la retaguardia y que esperaba llegar a la guarnición sitiada en dos días. El General Buller había planeado atacar las cuatro colinas de la costa norte, una tras otra, manteniendo una estrecha coordinación entre sus fuerzas, pero el desarrollo de la batalla fue mucho más difícil de lo esperado; los Bóers no se retiraron, y lucharon duro en defensa de lo alto, retrasando la conclusión final de la batalla. El General Botha había sido instado por el Presidente de Transvaal Paul Kruger a perseverar y continuar resistiendo a pesar del colapso de las defensas al sur del Tugela. El 22 de febrero de 1900, el ataque de la Brigada del General Wynne a las dos colinas del Norte occidental del Tugela, el llamado "caballo de hierro de la colina" y "la colina de Wynne" , fue duramente opuesto por los Bóers, que mantuvieron un intenso foco de fuego de fusil desde la cima de una ligera pendiente de la colina; los británicos estaban disparando al enemigo y tuvieron grandes pérdidas, el avance continuó con dificultad. Finalmente por la noche, la brigada de Lancashire del general Wynne alcanzó una posición sólida en las crestas principales de las dos colinas, pero se agotó después de sufrir más de 500 bajas y el propio general Wynne resultó herido y fue reemplazado primero por el Coronel Crofton y luego por el General Walter Kitchener. El ataque en la siguiente colina el 23 de febrero por la Brigada irlandesa del General Alan Fitzroy Hart, dependiente de la división del general Lyttelton, contra lo que se llamó "La Colina de Hart" fue aún más difícil y corría el riesgo de convertirse en un desastre para los británicos. General Buller había cruzado el Tugela con su personal y fue expuesta al fuego de los boers; la situación no parece fácil para sus tropas; los soldados en la "colina de Wynne" estaba bajo la presión del enemigo alineados a los lados de la colina; el comandante en jefe estaba decidido a continuar el ataque mediante el empleo de la brigada de general Hart. El General Hart era un oficial rígido, con gran coraje personal, pero muy adherido a las viejas tácticas de ataque frontal en un despliegue apretado; el general Lyttelton lo criticaba duramente por su imprudencia durante la batalla. El ataque de la brigada en el 23 de febrero irlandés fue precedido por el fuego de artillería, que, sin embargo, disparando desde la orilla sur del Tugela, no alcanzó efectivamente con las posiciones bóer en el terreno alto; además, las tropas británicas tuvieron que ir antes de llegar a las posiciones de ataque en un estrecho camino a lo largo del río, expuestas al disparo del fusil bóers infligieron pérdidas sensibles incluso antes del inicio del ataque. El General Hart, apodado "General Head-Up" , lideró personalmente a sus hombres exponiéndose valientemente al fuego de oposición, pero decidió que las tropas debían marchar en columnas apretadas. Los soldados de la brigada también tuvieron que cruzar un arroyo en pleno paso, bajo el fuego enemigo, en un puente ferroviario; finalmente, los batallones irlandeses llegaron al anochecer a una posición protegida al pie de "Hart''s Hill" ; las tropas se retrasaron seriamente. A pesar de que la puesta de sol era inminente y que los otros batallones aún estaban atrasados, el General Hart, irritado por el retraso y la intención de atacar, decidió lanzar inmediatamente el asalto a la colina con los departamentos en el lugar sin esperar la llegada de todos los batallones asignados a la brigada. El ataque fue lanzado en la noche del 23 de febrero, inicialmente solo por el Regimiento Inniskillings, que ni siquiera podía tener el apoyo de artillería. Después de intensos combates en las laderas rocosas de la colina, el asalto, directo del general Hart, terminó con un fracaso; los Inniskillings fueron empujados de nuevo al segundo asalto, pero el general ordenó un tercer ataque con el apoyo de algunas compañías tan pronto como llegaran de los regimientos irlandeses Connaughts Rangers y Royal Dublins Fusiliers. Los Bóers, escondidos entre las rocas, mantuvieron un fuego de fusil efectivo contra las tropas británicas que fueron bloqueadas en la cresta falsa de la colina por el fuego de los Bóers desplegados en la línea de cresta verdadera y sufrieron pérdidas muy altas. Durante la noche, los irlandeses se detuvieron bajo el fuego enemigo; por la mañana, los sobrevivientes, habiendo abandonado a los heridos, descendieron de nuevo La Colina; Los Inniskillings habían sufrido la pérdida del 72% de los oficiales y el 27% de los soldados. Afortunadamente para los británicos, en la mañana del 24 de febrero llegaron dos batallones más asignados a la Brigada del General Hart; la Infantería Ligera de Durham y la Brigada de Fusileros regresaron al ataque, brindaron apoyo a los irlandeses y evitaron la derrota en "Hart''s Hill" , logrando alcanzar una posición precaria en las crestas más bajas de la colina. Después de la sangrienta batalla, El General Buller decidió, a pesar de las propuestas del general Hart para reanudar los ataques en la colina, modificar sus planes para tratar de superar con una maniobra que pasa por alto la barrera bóer en las colinas que dominan el curso del Tugela. Después de un nuevo reconocimiento del terreno, El Coronel Sandbach comunicó que consideraba posible comenzar un nuevo paso del Tugela transfiriendo el puente flotante más al norte, aproximadamente 1. 600 metros aguas abajo de las Cataratas del río, a través de los cuales habría sido posible pasar los cañones y algunas brigadas que, procediendo por un estrecho camino habrían llegado a las colinas más al norte del complejo de las alturas de la orilla norte. El General Buller entonces decidió adoptar un nuevo plan y lanzar un ataque con pinzas al sur, de Oeste a este, con la división del general Lyttelton y desde el norte, donde tres brigadas de la división del General Warren atacarían, después de cruzar el río, las alturas de "Hart''s Hill" , "railway Hill" y "Pieters Hill" de este a oeste. Después de los sangrientos enfrentamientos en Wynne''s Hill y Hart''s Hill, cientos de heridos de ambos lados quedaron en el suelo sin tratamiento; así que en la noche del 24 de febrero, El General Buller y el General Botha acordaron una tregua para ayudar a los soldados. El armisticio duró seis horas el 25 de febrero y permitió a las dos partes rescatar a los heridos y evacuar a los caídos; también hubo reuniones entre los soldados de las dos partes; al atardecer del 25 de octubre la tregua terminó. El General Buller comenzó la fase final de la batalla en la mañana del 27 de febrero, cuando la Brigada del General Geoffrey Barton cruzó el Tugela en el puente flotante y comenzó a marchar a lo largo del estrecho camino hacia "Pieters Hill" , la más septentrional de las alturas dos millas más al norte. La infantería británica llegó a las posiciones iniciales para el ataque a Pieters a las 12 horas. 00, mientras que la artillería del Coronel Parsons abrió fuego con gran eficacia desde la orilla sur del Tugela para apoyar el ataque. El General Botha había asumido que después de las grandes pérdidas sufridas en "Hart''s Hill" los británicos renunciarían a continuar la batalla; el comandante Bóer informó al Presidente Kruger que una retirada general enemiga era posible; por lo tanto, fue tomado por sorpresa por el ataque británico en "Pieters Hill" , que estaba débilmente tripulado por los Bóers. La Brigada del General Barton atacó la "colina Pieters" poco después de completar la difícil marcha en el duro terreno rocoso; apoyada por el fuego de artillería que organizó por primera vez un innovador sistema de bombardeo móvil frente a las tropas que avanzaban, la infantería británica logró llegar a la cima de la colina. Después de este éxito inicial, sin embargo, la situación de las tropas del General Barton se volvió difícil debido a la llegada de refuerzos Bóer que el General Botha había reunido para contener el avance enemigo. Los cañones del Coronel Parsons no podían alcanzar con su fuego las posiciones en la cima de la "colina Pieters" para apoyar a la infantería, por lo que los Bóers lograron bloquear a los enemigos frente al espolón más septentrional de la colina; también un ataque lanzado a las 14 horas. 00 por unidades de reserva de los Fusileros escoceses reales y los Fusileros Reales de Dublín fue rechazado. La posición de los británicos en la "colina Pieters" se volvió precaria bajo el fuego de los Bóers desplegados en la cercana "colina del ferrocarril" . El momento decisivo de la batalla comenzó a las 15 horas. 00 cuando la Brigada del general Walter Kitchener pasó a su vez al ataque de la "colina del Ferrocarril" ; los regimientos británicos West Yorkshires, South Lancashire y Royal Lancaster lograron conquistar, atacando la colina desde el lado oriental a partir de las laderas de la "colina Pieters" , todas las crestas dominantes. La infantería derrotó con un asalto final a la bayoneta a la resistencia de los Bóers que dieron señales de hundimiento; la cima del "colle della ferrovia" fue alcanzada y ocupada a las 17 horas. 00; algunos grupos de combatientes Bóer se rindieron. Finalmente, después del establecimiento de posiciones fuertes en los Picos de "Pieters Hill" y "railway Hill" , El General Buller lanzó el último ataque con la Brigada del General Charles Norcott contra "Hart''s Hill" . El último asalto británico fue apoyado por el disparo violento y efectivo de cañones pesados navales de 4,7 pulgadas que infligieron grandes pérdidas a los Bóers expuestos en el suelo rocoso al fuego de artillería. Para la tarde del 27 de febrero, los británicos habían conquistado las tres colinas principales de la costa norte; la fuerza de campo de Natal había sufrido ese día, la pérdida de 100 personas muertas y alrededor de 400 heridas, pero las pérdidas boer eran pesadas y su capacidad de resistencia se había derrumbado; a pesar de los intentos del general Botha de reorganizar sus fuerzas, el comando se había rendido y había comenzado a retirarse general Los defensores sobrevivientes lucharon hasta el último; un grupo quedó atrapado detrás de una trinchera protegida por un muro de piedra, y, después del disparo de las armas de los británicos, y fue finalmente abrumado por el asalto de los soldados de la Brigada de fusileros, y del Surrey Oriental que ocuparon finalmente, la "colina de Hart" .

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