Batalla de la cuenca del Brandwater

La Batalla de la cuenca del Río Brandwater tuvo lugar en julio de 1900 en el territorio de la cuenca del Río Brandwater en el Estado Libre de Orange durante la Segunda Guerra Bóer. Las tropas británicas lideradas por el capaz General Archibald Hunter, manejadas por una hábil maniobra combinada para rodear en el territorio del río entre escarpadas cadenas montañosas, la mayoría de los combatientes boeri aún activos en la región liderados por el general Marthinus Prinsloo al final decidieron, después de algunos enfrentamientos, rendirse. La campaña del Río Brandwater fue la mayor victoria británica de la guerra debido a sus notables resultados y modestas pérdidas. Sin embargo, antes del cierre del cerco, un comando dirigido por el General Christiaan de Wet y el presidente del Estado Libre, Martinus Steyn, logró escapar del cerco y en poco tiempo reanudó la actividad guerrillera en el Transvaal Occidental.

La Segunda Guerra Bóer había comenzado en el otoño de 1899 con una serie de sorprendentes derrotas iniciales del ejército británico que habían mostrado considerables deficiencias organizativas y tácticas frente a las peligrosas y combativas milicias de las Repúblicas Bóer. Después de estos fracasos inesperados y dolorosos, el alto mando británico había estado en Sudáfrica desde enero de 1900, un cuerpo masivo de carga confiado al mando del experimentado mariscal de campo Frederick Roberts, quien finalmente, después de algunas dificultades logísticas, había iniciado con éxito la gran invasión antes del Estado Libre de Orange, y luego, desde el 3 de mayo de 1900, la República del Transvaal. El ejército principal del mariscal de campo Roberts había marchado directamente hacia la capital nairobi, y había derrotado repetidamente a los ejércitos enemigos; el 5 de junio de 1900, los británicos entraron sin ninguna resistencia en Pretoria; los desmoralizados combatientes bóers se retiraron al Transvaal, este, y por un momento parecía que la resistencia enemiga se había debilitado y que la guerra había "prácticamente terminado" . El mariscal de campo Roberts había decidido avanzar inmediatamente sobre Pretoria contando de esta manera para provocar un colapso inmediato de la resistencia de los líderes Bóer, sin embargo, para acelerar los tiempos que había descuidado para rastrillar metódicamente el Estado Libre de Orange, donde todavía estaban activos, dispersos en la veld, más de 8. 000 milicianos Bóer, incluidos los comandos del hábil General Christiaan de Wet que estaban listos para reanudar las acciones contra el enemigo. A pesar de la presencia en el territorio del Estado Libre de Orange de más de 20. 000 soldados de guarnición británicos, los Bóers lograron organizar y llevar a cabo con éxito una serie de ataques peligrosos en las líneas traseras enemigas, líneas de comunicación y guarniciones aisladas. El 3 de junio de 1900 el comando del general de Wet vio un convoy de británicos directo a Heilbron, y tomó cincuenta carros, comida y 160 prisioneros; el 6 de junio, de Wet, lanzó un asalto a la estación Roodwal a lo largo de la línea ferroviaria principal y, junto con los comandantes Steenkamp y Froneman, capturó una gran cantidad de armas y municiones, tomó prisioneros, otros 486 soldados británicos y destruyó a los enemigos de los depósitos locales. Anteriormente, el 31 de Mayo, El Hermano De Christiaan de Wet, Piet de Wet, había llevado a cabo con éxito un audaz ataque a Lindley, donde había sorprendido y destruido un batallón del Ejército Imperial Británico. El mariscal de campo Roberts estaba fuertemente preocupado por la situación amenazante en su retaguardia; decidió que, antes de reanudar la ofensiva Desde Pretoria y avanzar con la mayoría de sus fuerzas hasta la frontera oriental del Transvaal, era fundamental emprender una campaña crucial para eliminar a las tropas Bóer todavía presentes en el Estado Libre de Orange y capturar o matar a los líderes del comando más, detalle General de Wet y Presidente Martinus Steyn Esta serie de ataques, causó gran preocupación en el alto mando británico; en la confusión del momento se temía que los Bóers habían detenido completamente el tren a Pretoria, y habían ocupado Kroonstad; el mismo General Horatio Kitchener, jefe del Estado Mayor del campo de fuerza británico, estaba en peligro de caer prisionero durante un ataque a la línea ferroviaria. El mariscal de campo Roberts luego cambió al contraataque haciendo que la División de infantería montada liderada por uno de sus mejores lugartenientes, el general Ian Hamilton, regresara al sur del Vaal para comenzar a rastrillar el territorio aún controlado por los Bóers.

El 23 de junio de 1900, El General Hamilton tuvo un grave accidente y se rompió la clavícula en una caída de su caballo; y luego tuvo que renunciar al mando de las fuerzas destinadas a operaciones contra el mando del Estado Libre; en su lugar, fue comisionado para dirigir la ofensiva en el General Archibald Hunter, que ya se mostró en las primeras etapas de la guerra, uno de los generales más hábiles y preparados cuerpo de envíos en el Reino Unido. El general Hunter, un veterano de las campañas en Egipto y Sudán, había estado inicialmente en el personal del General George Stuart White en Natal y había estado atrapado con la guarnición británica en Ladysmith. En el curso del largo asedio había llevado a cabo con éxito las importantes tareas de mando, asegurando la defensa de la ciudad; después de la liberación de Ladysmith había sido instruido por el mariscal de campo Roberts para hacerse cargo de la dirección de una división de infantería, con la que se avanzó en el flanco izquierdo del principal ejército vivo en Pretoria, contribuyendo a la liberación de Mafeking. Para la ofensiva en el Estado Libre de Orange contra las fuerzas Bóer del Presidente Steyn, el General Hunter tenía fuerzas considerables; además de la División de infantería Montada del General Hamilton, los departamentos de la 8ª División del General Leslie Rundle y la llamada "División Colonial" del General Edward Brabant también se concentraron bajo su mando. En general, el General Hunter comandó las brigadas de Infantería de los generales Hector MacDonald, Ralph Arthur Clements, Arthur Paget y Bruce Hamilton, y las brigadas montadas de los generales Robert Broadwood y C. P. Ridley. Con estas numerosas tropas se esperaba que el General Hunter intentara bloquear y forzar a las fuerzas Bóer del Estado Libre a rendirse por medio de una serie de movimientos combinados que tendrían que aislar a los 8. 000 combatientes enemigos en la cuenca del Río Brandwater, en el territorio noreste del estado. Esta región escarpada y montañosa estaba bordeada al norte por las escarpadas cadenas montañosas de Wittebergen (" montañas blancas ") al oeste y Roodebergen (" montañas rojas ") al este, a través de las cuales solo estaban disponibles en un número muy limitado de cruces. El General Hunter fue entonces instruido por el mariscal de campo Roberts para avanzar progresivamente hacia la cuenca de Brandwater y bloquear todas las rutas de salida a través de las montañas, aplastando a las fuerzas Bóer contra la frontera de Basutolandia. En el caso de que los Bóers intentaran invadir el territorio de basut, el residente británico en el lugar ya había hecho arreglos con el jefe local Jonathan para que se les negara, incluso por la fuerza, el derecho de paso. Los primeros días de julio, El General Hunter comenzó la gran maniobra moviendo sus fuerzas divididas en cuatro columnas; los principales problemas que el general tuvo que lidiar estaban representados principalmente por la dificultad en la logística y el suministro a través de una tierra estéril y hostil, la necesidad de controlar su retaguardia, desde el para coordinar los movimientos de las columnas. También existía el riesgo de que los Bóers pudieran salir de los cruces antes de que las columnas Británicas hubieran sido capaces de ocuparlos. A pesar de las considerables fuerzas disponibles, el General Hunter tuvo que volver a la protección de su punta de columnas, y las tropas son muy numerosas, y luego declaró que no tenía suficientes tropas para cerrar al mismo tiempo, todos los pasos; en particular, informó al mariscal de campo Roberts que el paso Este En Roodebergen, el Naauwpoort, habría sido descubierto. El 8 de julio de 1900 El General Hunter llegó a la ciudad de Belén con las unidades de vanguardia de su columna central que consistía en las unidades montadas irregulares de los "Tigres de Remington" , los llamados "Exploradores Lovat" y tres batallones de infantería escoceses; desde este centro los británicos finalmente llegaron a la vista de las duras cadenas montañosas de Wittebergen y Roodebergen detrás de las cuales se suponía que las fuerzas Bóer se habían reunido. Las tropas británicas llegaron a Belén, sin embargo, tuvieron que detenerse durante unos días a la espera de la llegada de los suministros; El General Hunter también, debido a las deficiencias del servicio de inteligencia y la falta de noticias precisas, no estaba bien informado de los movimientos del enemigo. El 15 de julio, un gran contingente de tropas Bóer logró escapar del cerco británico a través del paso Central del Slabber''s Nek; estos comandos Bóer continuaron hacia el norte hacia Lindley y pusieron en peligro a los carros bueyes británicos. Dentro del territorio de la cuenca de Brandwater estaban al comienzo de la campaña la mayoría de las fuerzas Bóer sobrevivientes del Estado Libre de Orange dirigidas por el propio Presidente Steyn; ante el riesgo de un cerco general, los líderes Bóer habían decidido organizar un plan de escape escalonado en varias etapas que incluía la retirada inicial de un primer grupo dirigido por el General de Wet con; poco después, los grupos del General Roux y el General Crowther tuvieron que huir; al final, solo el comando del General Marthinus Prinsloo tuvo que permanecer dentro de la cuenca El General Hunter decidió enviar inmediatamente las dos brigadas de caballería de los generales Broadwood y Ridley north en persecución de los Bóers que huían, pero no pudieron enfrentarse al enemigo. La noche del 15 de julio había sido el primer grupo de 1. 800 Bóers liderados por De Wet y Steyn que habían logrado superar el aluvión Británico y, pasando por el Nek del Slabber, habían huido al norte, sin ser interceptados por la caballería británica lanzada en persecución por el General Hunter. Este éxito inicial, sin embargo, pronto fue frustrado por el colapso de la moral entre la milicia Bóer y por la discordia entre los comandantes restantes dentro de la cuenca de Brandwater. En lugar de seguir el plan original, los líderes Bóer, sin el liderazgo de Steyn y especialmente el General de Wet, habían renunciado a sus planes de escapar y decidieron tratar de defender los pasos de roodebergen y Woodebergen y bloquear el avance británico. De esta manera corrían el riesgo de ser rodeados y obligados a rendirse. El avance británico dentro del territorio del Estado Libre se caracterizó desde el principio por las medidas de gran severidad; por orden del General Hunter, que a su vez puso en práctica las nuevas y más duras directivas del mariscal de campo Roberts, las tropas británicas habían demolido y quemado sistemáticamente las granjas boer rain en el veld; con estas medidas punitivas se pretende disuadir a la población de la ayuda combatientes y se creía que podían socavar la moral de las familias Bóer El General Hunter, después de haber enviado las dos brigadas de caballería al norte para tratar de interceptar a los Bóers que huían, había decidido quedarse en Belén con su columna durante unos días más para dar a las otras fuerzas tiempo para llegar a las posiciones predeterminadas y lanzar un ataque coordinado en los pasos de montaña. Las columnas del General Hunter avanzaron dejando un rastro de destrucción. Mientras esperaba la llegada de las columnas de suministros y la Brigada del General Ralph Clements, el General Hunter finalmente había recibido noticias precisas de la posición y las intenciones de los departamentos Bóer todavía presentes en la cuenca de Brandwater. De dos agentes infiltrados en Basutoland se supo que los Bóers parecían decididos a escapar de la trampa pasando al oeste a Ficksburg; el 19 de julio algunos exploradores informaron que el enemigo todavía estaba de pie y vigilando el paso oriental de Naauwpoort; el Cuartel General Bóer estaba ubicado en Fouriesburg. El 19 de julio llegaron los carros de bueyes y al día siguiente El general Clements llegó a las posiciones planeadas; luego el 23 de julio El General Hunter pudo comenzar la fase final de la campaña. El plan del General Hunter incluía la formación de una serie de columnas para atacar los cruces principales; El general Rundle conquistaría los cruces más occidentales del comando Nek y el Witnek; en el Centro, El Nek de Slabber sería asaltado por los generales Clements y Paget. El General Hunter dirigiría personalmente el ataque de tres batallones de los highlanders sobre el Nek de Retief y finalmente el General Bruce Hamilton dirigiría la conquista de Naauwpoort. En realidad, el paso más oriental del Roddebergen, el llamado "Puerto Dorado" Al principio no sería bloqueado; el General Hunter creía, basándose en la información disponible, que los Bóers no intentarían escapar a través de ese paso. La ofensiva británica final del 23 de julio no encontró mucha resistencia de los defensores Bóer; el nek de Slabber fue asaltado, después de la marcha de aproximación de la vanguardia de la Yeomanry Imperial, por un batallón de infantería irlandés que conquistó la posición, aparentemente casi intransitable por su dificultad natural, con un asalto de bayoneta barato. Los enfrentamientos más duros ocurrieron en el Nek de Retief, donde la columna liderada personalmente por el General Hunter encontró una mayor resistencia. Después de superar la resistencia en los cruces, el General Hunter reunió sus fuerzas con la llegada de las columnas del general Clements, y el general Paget; por lo tanto, el general decidió tener suficientes tropas para desviar sus departamentos escoceses de la Brigada, El General Highland MacDonald, en apoyo de la columna del general Bruce Hamilton, y conquistar el Naauwpoort y, sobre todo, bloquear la "Puerta Dorada" al este, que todavía estaba sguarnita Al principio los exploradores de Lovat y los "Tigres" ocuparon el paso sin dificultad, pero en el valle de abajo se desplegaron los Bóers que se defendieron hasta el 25 de julio cuando al final dos batallones Escoceses, El Black Watch y el Seaforth Highlanders, apoyados por una poderosa artillería, lograron tener lo mejor mientras sufrían altas pérdidas. Con el resto de las tropas, El General Hunter marchó lentamente hacia Fouriesburg, donde se esperaba que encontrara y bloqueara al comando Bóer que no tenía salida. Al amanecer del 29 de julio, mientras que las tropas británicas de la columna principal del General Hunter llegaron fácilmente a Slaap Kranz, cerca de Fouriesbourg, al este a las 07 horas. 00 General Bruce Hamilton finalmente logró ocupar el "Golden Gate" cerrando definitivamente la trampa. Hasta el 28 de julio, La "Puerta Dorada" había permanecido abierta y los Bóers probablemente escaparían abandonando los carros y llegando a Harrysmith, pero los combatientes y líderes estaban descorazonados y desmoralizados, y encontraron inútil continuar la resistencia. En la mañana del 29 de julio, el general Martinus Prinsloo, se enteró de las malas noticias de los pasos del Este y, al conocimiento de la llegada de una preponderancia de las fuerzas británicas, envió un parlamento con la bandera blanca al mando del General Hunter para tratar la rendición de todas las tropas Bóer todavía presentes en la cuenca de la que afirmaba ser el comandante general. En realidad, el general Roux al principio se opuso a esta decisión del General Prinsloo; pero él, estando lejos hacia la "Puerta Dorada" , no estaba presente en Fouriesbourg en el momento de las negociaciones y cuando llegó al Cuartel General Bóer terminó aceptando a su vez la rendición. Durante las negociaciones de rendición, El General Hunter se negó a aceptar las demandas del comandante Prinsloo de que los Bóers fueran libres para regresar a sus hogares, pero no impuso la rendición incondicional y permitió a los milicianos capturados conservar sus propiedades privadas y efectos personales. El general no tenía la intención de perder el tiempo en largas discusiones; todavía temía por la seguridad de su retaguardia y estaba impaciente por concluir la campaña y partir hacia el norte para participar en la persecución del General de Wet. La rendición real de los Bóers cercados en la cuenca de Brandwater continuó durante muchos días; los comandos gradualmente entregaron sus armas y retuvieron la posesión de los caballos y también de los vagones; los depósitos de municiones y los rifles fueron recogidos por las tropas británicas que luego procedieron a destruirlos quemando todo el material. Los prisioneros aparecieron a los soldados británicos desarmados y poco decididos, aliviados por el final de la lucha. Solo el general Olivier se negó a aceptar la rendición concluida por el General Prinsloo y, violando los acuerdos, huyó a través de la "puerta del ahora" con 1. 500 Bóers. El 10 de agosto de 1900, los procedimientos para la rendición de los Bóers y la recolección y destrucción de los materiales ya estaban completos, y el General Hunter fue capaz de abandonar la cuenca de Brandwater con una parte de sus fuerzas para regresar a Belén y continuar hacia el norte en busca del General de Wet.

La campaña en la cuenca de Brandwater terminó con un éxito significativo de las fuerzas británicas del General Hunter; un total de 4 fueron hechos prisioneros. 314 combatientes Bóer, incluyendo tres generales y seis comandantes de comando; dos cañones británicos capturados por los hombres del General de Wet también fueron recuperados después de la emboscada del puesto de Sanna el 31 de marzo de 1900. El mariscal de campo Roberts se alegró de saber del progreso de las operaciones del General Hunter en la cuenca de Brandwater; gran parte del territorio del Estado Libre de Orange parecía ahora rastrillado, la mayoría de los comandos Bóer habían sido destruidos, los sobrevivientes del General de Wet huían al norte del Vaal y su captura también parecía inminente; el comandante en jefe declaró en una carta Reina Victoria que los recientes éxitos "prácticamente terminan la guerra en el marco de la Colonia Del Río Orange" En términos numéricos fue la mayor victoria británica de toda la Segunda Guerra Bóer, incluso superior a la Batalla de Paardeberg. Los británicos no habían encontrado mucha resistencia y lograron el éxito al precio de pérdidas limitadas; en dos semanas solo se contaron 33 muertos y 242 heridos. En realidad, la exitosa campaña en la cuenca de Brandwater también había perdido el objetivo más importante; El General de Wet y sus hombres, acompañados por el Presidente Steyn, habían escapado de la captura una vez más y así los principales líderes Bóer pudieron continuar la resistencia. A pesar de las malas noticias, sin embargo, estaba decidido a continuar la lucha; demostrando la habilidad táctica habitual sería manejada a mediados del mes de agosto para superar la barrera de las columnas de un general británico Kitchener y el General Hamilton habían dispuesto cerrarla; de Wet y sus hombres fueron capaces de pasar al norte del Vaal, y encontraron refugio temporal en el Transvaal, al oeste más allá de la cadena de Magaliesberg desde donde pronto reanudarían su peligrosa acción guerrillera El General de Wet se enteró a principios de agosto, por las noticias comunicadas por sus perseguidores británicos confirmadas por una carta personal del General Prinsloo, de la rendición en Brandwaters.

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