AeroVironment Solar Challenger

El Solar Challenger fue un avión experimental monomotor de ala alta, diseñado por el ingeniero Paul MacCready y construido por la compañía estadounidense AeroVironment a principios de los años ochenta. Su peculiaridad fue adoptar como fuente primaria la electricidad solar producida por una serie de paneles solares colocados en las superficies de la aeronave para alimentar directamente dos motores eléctricos. El Solar Challenger fue el primer avión en adoptar una solución técnica de este tipo que realizó un vuelo de larga distancia. En 1981, completó con éxito un vuelo de demostración a lo largo del tramo de 262 km (163 millas) que separa el despegue en territorio francés y alcanza, a través del canal de la mancha, Inglaterra.

El solar Challenger fue desarrollado sobre la base de un proyecto existente, el Gossamer Penguin, la versión solar de otro avión experimental propulsado y energía humana, a través de pedales, el Gossamer Albatross. Paul MacCready, su diseñador, era el propietario de una empresa de construcción de aviación orientada al medio ambiente y persiguió la idea de utilizar células fotovoltaicas como única fuente de energía para el avión. Al igual que con el pingüino Gossamer, la construcción fue patrocinada por DuPont, que fue recompensada con la publicidad de las patentes utilizadas para su construcción. Las células fotovoltaicas se colocaron en la superficie superior del ala y los estabilizadores del prototipo y se conectaron a una batería de soporte y luego a los motores eléctricos que, diseñados por Robert Boucher, fueron suministrados por la empresa AstroFlight, Inc. especializada en la producción de accesorios para modelos dinámicos de aviones. Los primeros vuelos tuvieron lugar entre finales de 1980 y principios de 1981, los comandos de los cuales se alternaron con varios conductores, incluyendo Janice Brown, quien era el piloto oficial de los proyectos anteriores, separándose de los aeropuertos de Santa Susana, Shafter, y el Mirage, California, antes de trasladarse permanentemente al Marana Airpark al noroeste de Tucson, Arizona. Durante este período se retiró la batería, cuya eliminación también resultó en un ahorro en el peso de la aeronave, conectando directamente las celdas a los motores, y costando la viabilidad fue la solución final adoptada definitivamente. El 7 de julio de 1981, bajo el mando de Stephen Ptacek, voló desde el aeródromo de Corneille - en - Verin, al norte de París, a 262 km (163 millas) antes de aterrizar a través del canal de la mancha en la base aérea Manston Maston de la RAF, Kent, Inglaterra.

El Solar Challenger fue diseñado para ser más robusto, más potente y maniobrable que el anterior Gossamer Penguin para poder sostener un vuelo a una altitud de operación normal y soportar cualquier posible turbulencia durante el vuelo. En comparación con el Gossamer Penguin, El Solar Challenger era tres veces más pesado (no tripulado), estaba equipado con una envergadura más pequeña, pero era proporcionalmente más potente gracias a las 16128 células solares que suministraban energía a los dos motores eléctricos de 2,2 kW (3 CV) cada uno. Los paneles solares se aplicaron directamente al ala y el único estabilizador grande, colocado por encima del haz de cola, que se había hecho plano para soportarlos. Los dos motores en tándem, cada uno de 3 pulgadas de ancho y 17 de largo e incorporando imanes permanentes de cobalto y samario, estaban conectados a un eje que llevaba el movimiento a una hélice de paso variable. La estructura incorporaba numerosos materiales sintéticos con altas cargas de rotura, incluidos Kevlar, Nomex, Delrin, teflón y Mylar, todos suministrados por el patrocinador del proyecto, DuPont.

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