Aeronaves de propulsión Nuclear

Una aeronave de propulsión nuclear es cualquier tipo de aeronave que utiliza la energía nuclear como fuente propulsora. La investigación en este campo (especialmente en el desarrollo de un avión) se llevó a cabo durante la Guerra Fría por las dos superpotencias (los Estados Unidos de América y la Unión Soviética). El propósito, probablemente, era fabricar bombarderos estratégicos que pudieran permanecer en el aire durante un período de tiempo muy largo, para que pudieran usarse tanto tácticamente como como disuasión nuclear. Sin embargo, la investigación de los dos países solo condujo a la creación de bancos de pruebas de vuelo: aviones de bombardeo "estándar" en los que se había montado un reactor nuclear, pero no alimentaba sus motores. Por lo tanto, nunca llegamos a tener aviones atómicos operativos y todos los proyectos en este sentido quedaron al final en el papel. También se diseñaron misiles propulsados por un estator nuclear (termonuclear), pero estos sistemas tampoco alcanzaron la fase operativa.

Las primeras hipótesis del uso de la propulsión nuclear en un avión se elaboraron ya a principios de los años cuarenta. En particular, en 1942, el propio Enrico Fermi, junto con sus colaboradores, discutió la posibilidad de hacer un avión con este tipo de propulsión. Ya dos años más tarde, en 1944, los líderes de la USAF, basándose en una serie de información del Proyecto Manhattan, estaban muy interesados en la idea de tener una nueva fuente de propulsión disponible para sus aviones. En 1946, se llevaron a cabo algunos estudios, que destacaron los méritos y defectos de una aeronave caracterizada por la presencia de un reactor nuclear a bordo, y en 1948 comenzó el primer programa estadounidense real sobre el desarrollo de un avión atómico. Casi al mismo tiempo, los soviéticos comenzaron a trabajar en un proyecto similar, aunque el programa REAL se inició en 1955. En general, se debe considerar que los programas de desarrollo para un avión atómico estadounidense y soviético tenían premisas bastante diferentes. En los Estados Unidos, en el período comprendido entre finales de los años cuarenta y principios de los sesenta, la energía nuclear fue vista muy favorablemente por la población. Así, los militares planearon numerosos programas que preveían su uso como fuente de propulsión de los medios. En particular, muy activa fue la Armada de los Estados Unidos, que comenzó a experimentar con el uso de reactores tanto en buques de superficie (portaaviones especialmente), como en submarinos. La USAF, en el campo atómico, decidió aplicar la propulsión nuclear en un bombardero estratégico, cuyo perfil operacional se consideró óptimo. Estos aviones, de hecho, tenían el problema de autonomía, ya que en misiones demasiado largas se veían obligados a hacer una o más paradas para repostar. El uso de la propulsión nuclear habría resuelto este problema. La Unión Soviética, por otro lado, tenía el objetivo fundamental de poder atacar profundamente en territorio estadounidense. De hecho, la instalación de rampas de misiles de mediano alcance en Europa y Turquía, así como la incapacidad de realizar una plataforma estratégica de bombardeo aéreo tecnológicamente avanzada, había alarmado al liderazgo del Kremlin. Más tarde, después de conocer el interés Estadounidense en un sistema de este tipo, surgió la necesidad de no quedarse atrás. Por lo tanto, las posibilidades para el desarrollo de los aviones atómicos comenzaron a estudiarse rápidamente, y en 1955 el Consejo de Ministros de la URSS ordenó a los diversos OKB coordinar los esfuerzos en esta área. Ambos programas eran técnicamente complejos, a largo plazo (15-20 años) y muy caros.

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